Кленовый сироп для канадцев — предмет национальной гордости. Полноправно считая себя первооткрывателями и хранителями этого необычайно вкусного продукта, они активно поддерживают его производство, пестуют его культовый статус и успешно создают вокруг него целую развлекательную индустрию.

Нынешний год, как сообщают в новостях, выдался самым урожайным на кленовый сироп за последние 15 лет. Фермеры привозят его кадками и угощают прохожих — кто с вафлями с пылу с жару, кто с блинчиками, а кто в чистом виде. Пятьдесят миллионов литров уже разлиты по жестяным и пластиковым банкам и ждут своих покупателей. Место действия — канадская провинция Квебек, на ее территории производится 80% лакомства.

Если нам с семьей по весне удается выбраться на выходные из города, мы обязательно заезжаем на сахароварню, которую квебекцы торжественно именуют Cabane a sucre. Таких деревянных амбаров, спрятанных в тени кленовых рощ, на пути от Монреаля на юг или запад несколько сотен. Мы приезжаем, чтобы своими глазами увидеть, как из кленового сока варится знаменитый сладкий сироп, и потом непременно отведать его прямо из медного таза со свежеиспеченными хозяйкой фермы вафлями. У самых маленьких гостей свое развлечение: мелко покрошить лед, сверху вылить горячий сироп и не спеша наматывать его на деревянную палочку. Получается вкусный и полезный леденец. Сегодня в одном только Квебеке работают 450 подобных ферм, принимающих гостей на теплый домашний ужин под традиционные квебекские песни и пляски.

История гласит, что первыми кленовый сироп открыли индейские аборигены, проживавшие в восточной части Канады. Они надрезали своими острыми томагавками кленовые деревья, из которых в марте начинала сочиться сладковатая прозрачная жидкость. Ее собирали в берестяные коробы и варили в глиняных горшках на открытом огне. С прибытием в Канаду европейцев традиция быстро превратилась в целую индустрию.

Самая большая проблема для неосведомленного покупателя — отличить натуральный сироп от множественных подсахаренных подделок. Их продают в одинаковых на вид упаковках во всех сувенирных лавках и супермаркетах. Они часто имеют в названии слова , «столовый» или «для вафель» и почти полностью состоят из вредного кукурузного сиропа с повышенным содержанием фруктозы.

Аутентичный продукт, как я выяснила, наоборот, содержит исключительно безвредную сахарозу (из кленового сока) и полон полезных для организма питательных минералов: кальция, калия, марганца, фосфора и железа, а также витаминов группы B. Недаром, кстати, певица Бейонсе включила натуральный кленовый сироп в основу своей .

Существуют три категории сиропа по степени насыщенности. «Светлый (Light), который варят совсем недолго, обладает легким вкусом и наименее сладкий. Самый темный (Amber) отличается сильным терпким ароматом и тягучестью, — объяснил мне один из хозяев квебекской сахароварни в Сен-Жюли, что в 30 минутах езды от центра Монреаля. — Наибольшей популярностью пользуется сироп среднего уровня (Medium) — его чаще всего используют в приготовлении кексов, маффинов, пирожных и каш, им поливают блины и вафли».

Внимательно рассмотрите этикетку. На настоящем кленовом сиропе всегда можно найти специальную наклейку с названием и точным адресом конкретной фермы, где он был приготовлен. Среди лучших компаний-производителей — Costco, Master’s Choice, Maple Valley. Надпись Real Maple Syrup или Pure Maple Syrup — дополнительный признак качества. Экологически чистый (organic) продукт предпочтительнее. Да, бутылка должна быть обязательно стеклянной, а не пластиковой. В последней продукт сохраняет свежесть максимум три-четыре месяца с даты изготовления. А в стеклянной его можно хранить до года.

Помимо блинов, вафель и   кленовым сиропом в Канаде принято поливать и основные блюда. Скажем, часто им сдабривают куриное филе, запеченное с сыром, кубики из телятины и картошку в мундире. Также очень распространено его употребление с горьковатым грейпфрутом — вместе они дают совершенно восхитительный вкус. Сироп добавляют и в горячие напитки — чай, кофе, теплый сидр и пунш.

Кстати, многие фермы доваривают сироп до состояния патоки — из нее делают конфеты, ириски, кленовое масло и даже специальный коричневый сахар, активно используемый в быту канадскими домохозяйками.

В моей семье кленовый сироп быстро прижился как основной ингредиент завтрака. К примеру, сдобренная им овсяная каша приобретает нежный бархатистый оттенок и не требует подсластителей, так что мою двухлетнюю дочку даже не приходится упрашивать ее съесть. Ну а пышные блинчики с сиропом и свежей голубикой по воскресеньям — наша общая слабость, за которую нам совсем даже не стыдно!