Сначала новая наука называлась краниальной, то есть черепной (от лат. cranion — череп), и фокусировалась исключительно на черепе. Но в ходе исследований доктор Сазерленд понял, что функции черепа неразрывно связаны с крестцом, и переименовал ее в краниосакральную остеопатию (с лат. sacrum — крестец). Также в литературе можно встретить другие названия: краниосакральный метод, краниосакральная интеграция, краниосакральная терапия, краниопатия, краниомандибулярная система. Все это синонимы.

Доктор Сазерленд заявил, что кости мозга подвижны и соединены между собой сложными швами, в которых расположена особая гибкая ткань, похожая на суставную. Кости черепа младенца гораздо подвижнее, чем у взрослого человека. Швы между костями черепа окончательно формируются к 18 годам.

Уильям Сазерленд обнаружил «дыхание» мозга. Согласно его теории, помимо сердечного и дыхательного ритма есть и другая, мозговая пульсация. Она постоянна и особенно четко обнаруживается в местах соединения костей черепа. Частота «вдоха-выдоха» головы человека варьируется от шести до 12 раз в минуту. Движение костей мозга напрямую связано с давлением, которое создает движение ликвора — жидкости, омывающей головной и спинной мозг от черепа до крестца. Можно представить оба мозга в виде сообщающихся сосудов. Приток спинномозговой жидкости — «вдох», голова увеличивается в объеме (амплитуда — от 0,2 мм до 2 мм), отток — «выдох», кости черепа снова сдвигаются. Такие колебания названы краниосакральным ритмом.

В течение жизни люди набивают много шишек — как в прямом, так и в переносном смысле. Любая, на первый взгляд, пустяковая травма головы может привести к серьезным последствиям. Краниосакральная остеопатия — одно из самых эффективных средств от головных болей различного происхождения, начиная от родовых травм и заканчивая последствиями травм черепно-мозговых. Современные медики, практикующие эту технику, способны в некоторых вопросах конкурировать с официальной медициной. Профессионалы с помощью «наложения» рук и движений, практически не видимых глазу, могут привести в норму многие биохимические показатели, например сахар в крови, уровень печеночных ферментов и холестерина. Расслабляя мышцы вокруг костей черепа и вправляя по микромиллиметрам кости в исходное положение, краниосакральные остеопаты помогают черепу снова правильно «дышать» и, следовательно, возвращают многие процессы в организме в здоровое русло. Как говорил доктор Сазерленд своим ученикам: «Ваши пальцы должны быть думающими!»

Доктор Сазерленд был не первым, кому в голову пришла идея подвижности костей черепа. Известен древний труд «Сисуй-Цзин» (Трактат о промывании костного мозга), написанный буддийским монахом Дамо. Из этого трактата шаолиньские монахи узнали, как с помощью регулирования циркуляции можно создавать физические изменения в своем теле. Техника, описанная в трактате, помогала очистить костный мозг, укрепить систему кроветворения и иммунную систему. Объединяя мягкое остеопатическое воздействие на подвижные кости черепа и знания о внутренней энергии, монахи добивались перераспределения жидкостей организма, изменяя давление внутри головного и спинного мозга. Таким образом, краниосакральные методы лечения были известны задолго до Сазерленда, однако именно он открыл их для современного Запада.

В свое время коллеги Сазерленда не поддержали его теорию о подвижности костей черепа. Но теперь это открытие многократно подтверждено различными научными исследованиями. В европейских странах краниосакральная остеопатия широко распространена и считается эффективным и перспективным методом лечения. Академия краниальной медицины была основана в Америке в 1947 году, Ассоциация краниосакральной терапии появилась в Англии в 1989 году, а в Австралии — в 2004-м. В России эта наука только набирает популярность. Специальная дисциплина, основанная на открытии Сазерленда, — краниосакральная остеопатия (биомеханика костей черепа и краниальные техники) — преподается в Русской высшей школе остеопатической медицины. Также в 2006 году вышла книга И. Егоровой «Краниальная остеопатия». Это первое в России издание, предназначенное специалистам: мануальным терапевтам, врачам-остеопатам, неврологам и врачам восстановительной медицины.