Бутейко полагал, что глубокие вдохи и долгие выдохи, которые раньше считались полезными, «вымывают» из легких углекислый газ (СО2), тогда как для нормальной работы организма в легочном воздухе должно быть 6–7% углекислоты и 1–2% кислорода. В атмосферном воздухе, наоборот, содержится 0,03% углекислого газа и 20% кислорода. Частое и глубокое дыхание приводит к тому, что воздух в легких по составу приближается к атмосферному, а это чревато многими недугами. Например, первым человеком, которому удалось победить гипертонию с помощью метода ВЛГД, стал сам Бутейко.

 Перед началом лечения больной пробует уменьшить глубину и частоту дыхания во время приступа. Если это помогает, значит, метод подходит. Суть дальнейших упражнений состоит в том, что пациент постепенно учится задерживать дыхание на выдохе. Обычный человек способен без труда не дышать около 15 секунд. Цель упражнений — увеличить паузу до минуты. Пациент просто тренируется задерживать дыхание, постепенно увеличивая паузу. Со временем это входит в привычку.

 Метод эффективен при астме, заболеваниях легких и дыхательных путей (бронхиты, риниты, трахеиты), стенокардии и других болезнях сердечно-сосудистой системы.

Чтобы лечение было максимально эффективным, больной должен изменить образ жизни. Последователи Бутейко предпочитают вегетарианскую пищу, поскольку животная еда провоцирует глубокое дыхание, учащение пульса после еды, а также лишний вес, который мешает дышать легко и свободно. Сторонники метода ВЛГД много занимаются гимнастикой, спят не больше шести-семи часов в сутки и на жестких постелях.