Себастьян Кнейп (Sebastian Kneipp, 1821–1897) родился в бедной семье и был болезненным ребенком. С детства он работал в поле и за ткацким станком. Параллельно с работой Кнейп посещал деревенскую школу, также с ним занимались отец и капеллан Матиас Меркле. Благодаря хорошему образованию в 23 года Кнейп поступил в протестантскую гимназию Диллинген.

Кнейп был успешным студентом, но на втором году обучения заболел «кровохарканьем». В гимназической библиотеке он нашел «Учение о силе и действии свежей воды в человеческом теле» и начал выполнять упражнения, описанные в книге: холодные ванны, обливания, купания в реке круглый год. Здоровье стало стремительно улучшаться — позже Кнейп говорил, что эта книжка спасла его от смерти. Увлекшись новыми идеями, будущий пастор стал экспериментировать с разными способами лечения.

В 1854 году молодой капеллан Кнейп был переведен в Аугсбург, где получить первый выговор за занятие нетрадиционной медициной. В следующем году он получил место духовника в доминиканском монастыре в Верисхофене, где преподавал в монастырской школе, реформировал монастырское хозяйство, писал трактаты о земледелии, изучал действие лечебных трав, испытывал на себе обливания и ванны. Не имея медицинского образования, Кнейп разработал ступенчатую систему лечения водой разных температур. Он исследовал влияние температуры на распределение крови в организме человека, разработал ванны с лечебными травами, экспериментировал с настоями целебных трав и диетами.

В 1881 году Кнейп стал местным священником, в 1893-м был назначен папским тайным казначеем. До смерти Кнейп занимал духовный пост и посвящал себя больным людям. Кнейп не различал пастырскую и лечебную работы. Он лечил богатых и бедных и не брал платы ни с тех ни с других. «Как священник, я принимаю ближе всего к сердцу благо бессмертной души,— говорил он.— Для этого я живу и готов умереть. Должен сказать, что я мог стать страшно богатым, если бы брал хоть часть денег, которые мне предлагали пациенты. Без преувеличения, у меня были тысячи, десятки тысяч пациентов».

Главный труд Кнейпа — «Мое водолечение» — вышел в 1886 году. В книге описывается простейший метод, исполнение которого не требует ни много времени, ни денег, ни специальных приспособлений. Там Кнейп приводит невероятный список болезней, при которых помогает его метод: от астмы и белой горячки до туберкулеза, воспаления мозга и даже рака.

Кнейп часто советовался с врачами, много ездил по Европе с докладами. Деньги, которые он получал от благодарных пациентов, Кнейп жертвовал на благотворительные цели, а сам вел аскетичный образ жизни.

Благодаря эффективности метода Кнейп стал известен по всей Европе. Тысячи пациентов из разных стран и слоев общества приезжали в Верисхофен. Однако помимо многочисленных поклонников у пастора были и недоброжелатели. В 1886 году окружной врач опубликовал статью о вреде водолечения — пришлось доказывать пользу его метода перед судом и духовным начальством. Кнейп был оправдан.

В 1889-м Себастьян Кнейп организовал в Верисхофене купальный институт (Badeanstalt), а в 1894 году 25 врачей из Верисхофена создали Общество кнейповских врачей. Сегодня в него входят более тысячи врачей по всей Германии.