Его функции крайне многообразны: он участвует в процессах мышления, обучения, запоминания и внимания, произвольного движения, сна и бодрствования, а также регулирует выработку некоторых гормонов. Название «гормон счастья» дофамин получил благодаря тому, что он отвечает за формирование наслаждения и заставляет человека действовать так, чтобы повторить приятное ощущение. Дофамин выделяется во время еды, секса, принятия некоторых наркотиков, а также во время нейтральных стимулов, которые ассоциируются со всем вышеперечисленным.

Роль дофамина как гормона удовольствия не так однозначна. Есть теория, что дофамин выделяется во время ожидания удовольствия (хотения), а не в процессе непосредственного удовольствия. Это в некоторой степени было доказано в на крысах. Животным искусственно снизили на 99% концентрацию дофамина в структурах мозга, отвечающих за удовольствие. В результате они перестали интересоваться едой, однако, если их заставляли есть, ели с удовольствием. Это ученые определили по выражению крысиных мордочек во время кормления. То есть отсутствие дофамина приводило к отсутствию желания есть, а не к отсутствию наслаждения едой. В другом исследовании мутантные мыши с повышенным содержанием дофамина в мозге с большим энтузиазмом ждали сладкое лакомство, но степень удовольствия от его поедания у них была примерно та же, что и у обычных мышей.

При систематическом приеме алкоголя или наркотиков уровень дофамина в мозге человека возрастает, в итоге формируется физическая (химическая) зависимость. Кокаин и амфетамины, например, блокируют обратный захват и разрушение дофамина нервными клетками в определенных структурах мозга. В результате человек ощущает прилив сил, эйфорию и наслаждение, схожее с оргазмическим. Со временем нервные клетки становятся все менее чувствительны к наркотику, возникает потребность увеличения дозы вплоть до токсической, опасной для жизни. В общем, попытки искусственно увеличить концентрацию дофамина ничем хорошим не заканчивались.

Резкое снижение уровня дофамина служит признаком надвигающейся . Снижение уровня дофамина в мозге посредством лекарств (антипсихотиков) приводит к апатии, ожирению, диабету, снижению , и нарушению сердечного ритма.