Вырабатываются в основном в гипофизе и гипоталамусе. Обезболивающее и успокоительное действие эндорфинов заставляет многих называть их гормонами радости, что не совсем верно.

Эндорфины вызывают эйфорию — сильное короткое блаженство. Как правило, выброс белков этой группы тесно связан с сильным внезапным и возникает после его успешного преодоления. Например, во время родов у женщин, при ударе током или ранении. Именно эндорфины, вырабатывающиеся у солдат, позволяют им продолжать бой несмотря на ранение.

Эндорфины участвуют в процессах памяти, терморегуляции, работе легких, эндокринных желез, иммунной системы, угнетают аппетит, тормозят секрецию и угнетают перистальтику пищеварительной системы, усиливают кровообращение миокарда и головного мозга.

Классическим примером действия эндорфинов был опыт с электродом, введенным в гипоталамус крысы. Животное, уловив связь между нажатием на педаль и эйфорией, в итоге погибло от истощения и жажды, но, вероятно, в крайне приподнятом настроении. Этот опыт иллюстрировал не только действие эндорфинов, но и по воздействию крайнюю их близость к наркотикам.

Было замечено, что у бегунов уровень эндорфинов повышается после тренировки, но через 30 минут снижается до нормы. Поэтому спортсмены нуждаются в регулярных тренировках не только физически, но и эмоционально. Именно привыкание мозга к регулярным дозам эндорфинов приводит к зависимости от их источника сродни наркотической. Также есть предположение, что эндорфины снижают чувствительность к боли у спортсменов при травмах во время выступления.

Эндорфины активно вырабатываются у женщин на протяжении девяти месяцев беременности, и их уровень доходит до пика в момент родов. Это объясняет не только то, что женщина переносит муки родов, но и мощный эмоциональный всплеск сразу после рождения ребенка, когда количество эндорфинов максимально, и послеродовую депрессию, которая может быть связана с его резким падением в плазме крови.