Под карнитином понимают целую группу соединений, из которых биологической активностью обладает только L-карнитин и его производная — ацетил-L-карнитин.

Он выполняет в организме десятки важных функций. В частности, контролирует работу глутатиона, который играет ключесвую роль в клеточном обмене веществ. Также он «заведует» обменом ацетилхолина, отвечающего за память и интеллект, «гормона юности» мелатонина и .

Карнитин участвует в энергетических процессах, в частности в окислении жирных кислот, а также выведении токсичных продуктов распада. Поэтому он особенно важен в мышцах, для которых жирные кислоты — главный источник энергии. Организм человека самостоятельно вырабатывает карнитин, поэтому его не обязательно получать с пищей. Однако считается, что при повышенных нагрузках требуется дополнительный источник карнитина.

Считается также, что после 40 лет выработка ацетил-L-карнитина в организме снижается, что значительно ускоряет процесс старения и замедляет умственную деятельность. Поэтому дополнительный прием L-карнитина противостоит этому процессу: улучшает память, познавательные способности, настроение. В экспериментах с животными был продемонстрирован омолаживающий эффект L-карнитина (в сочетании с альфа-липоевой кислотой), а также лечебный эффект при инсульте, болезни Альцгеймера и болезни Паркинсона.

Результаты экспериментов подхватили и разрекламировали производители пищевых добавок. Однако серьезные ученые считают, что пока нет никаких доказательств, что прием L-карнитина как пищевой добавки способствует омоложению или как-то особенно полезен для здоровых людей.