По свидетельству древнегреческого историка Геродота, во время войны персов с греками в 481–480 годах до н. э. ныряльщик Скиллиас и его дочь Гидна из города Скионы перерезали якорные канаты вражеских кораблей, и тех прибойной волной выбрасывало на берег. Работа была трудной: для ускорения погружения Скиллиас брал с собой тяжелый булыжник, а для увеличения продолжительности пребывания под водой — надутый воздухом бурдюк с трубкой для рта. Этот самый бурдюк и стал прототипом современного акваланга.

В том виде, в каком мы его знаем сейчас (два баллона, соединенные шлангом с маской для лица), акваланг был изобретен в 1943 году капитаном ВМС Франции Жак-Ивом Кусто и инженером Эмилем Ганьяном. Взяв за основу ребризер, придуманный английским предпринимателем Генри Флюссом в 1878 году, они разработали аппарат, названный впоследствии аквалангом (aqua — "вода", lung — "легкое"). И хотя само слово сегодня является зарегистрированным товарным знаком, принадлежащим американской фирме Scuba US, во всем мире оно стало общеупотребительным. Значительно реже акваланг называют scuba (акроним английского выражения self-contained underwater breathing apparatus — "автономный аппарат для дыхания под водой").

Подводное плавание условно делится на два вида: дайвинг, то есть погружение с аквалангом, и , то есть плавание под водой на задержке дыхания без всякого вспомогательного оборудования. В свою очередь, дайвинг бывает любительским (максимальная глубина погружения 40 м), техническим (максимальная глубина определяется уровнем подготовки ныряльщика) и профессиональным (грубо говоря, водолазные работы). Любительский дайвинг — самый распространенный способ убить время на отдыхе. Единственное условие — урок должен давать инструктор, имеющий соответствующий сертификат. В мире огромное количество ассоциаций, которые занимаются обучением дайвингу. Самые популярные — PADI (Профессиональная ассоциация подводных инструкторов, насчитывающая тысячи школ по всему миру), CMAS (Всемирная конфедерация подводной деятельности, созданная в 1959 году самим Кусто) и IANTD (обучает только техническому дайвингу). Сертификаты, выданные этими ассоциациями, признаются во всем мире. Их представительства уже много лет работают в России. Первое занятие во всех школах проходит по одному и тому же сценарию: человек надевает маску и ласты, берет трубку и плавает на поверхностности. «С этого начинают все без исключения дайверы, — говорит инструктор по дайвингу Петр Бай. — Вводный курс — это 10–12 занятий в бассейне, и только после получения сертификата можно задумываться о погружении в открытой воде».

Дайвинг в шутку называют спортом для пенсионеров (совершенно необязательно обладать горой мускулов, чтобы погружаться с аквалангом), но в действительности это довольно опасное занятие. Во-первых, есть ряд медицинских противопоказаний. Не рекомендуется нырять диабетикам, туберкулезникам, больным, страдающим бронхиальной астмой, гипертонией, геморроем. С особой осторожностью нужно приступать к тренировкам людям с неправильным прикусом зубов (у них могут возникнуть проблемы с правильным захватом загубника). Инструктор, объясняя , первым делом рассказывает о том, что такое азотный наркоз (возникает обычно при погружении на глубину свыше 30 м) и кессонная болезнь (появляется при резком всплытии). Оба диагноза — крайние случаи, и в практике любительского дайвинга случаются очень редко. Отдельного разговора удостаивается окружающая среда. Опасность представляют не акулы, как думают многие, а безобидные на вид медузы и кораллы: первые могут оставить на память сильнейшие химические ожоги, вторые — глубокие порезы. «Начинающий дайвер должен запомнить простую формулу: “Ничего не трогаем — только смотрим”», — объясняет Петр Бай.

Заниматься дайвингом можно везде, где есть вода. Пройдя вводный курс, любой человек вправе выбрать специализацию: нырять ведь можно не только в морях и океанах, но и в реках, озерах и даже болотах. Также существует дайвинг подледный (в нашей северной стране им можно заниматься повсеместно с ноября по март, но лучшая дайв-школа, специализирующаяся именно в этом узком направлении, находится в городе Чупа на Белом море; все желающие могут пройти курс Ice Diver по системе PADI), дайвинг ночной (погружение с фонариком) и пр. Люди, испытывающие страх перед открытой водой, могут вообще ограничиться посещениями аквапарка. К примеру, в Бельгии в 2004 году открыли первый и пока единственный в мире специализированный бассейн для дайвинга Nemo 33. Очевидцы свидетельствуют, что путешествовать по огромной чаше с «ямами» и «расщелинами» глубиной от 1,3 до 33 м не менее интересно, чем исследовать кораллы где-нибудь в Красном море.