Первым марафонцем был древнегреческий воин Фидиппид. В 490 г. до н. э. он пробежал от города Марафон до Афин, чтобы известить о победе греков над персами. Известно, что, финишировав, он успел крикнуть «Мы победили!» и упал замертво. Подвиг Фидиппида, в смысле пробег, повторили только 2,5 тыс. лет спустя. В 1896 году французский филолог Мишель Бреаль предложил нескольким атлетам пробежать по исторической трассе на время. Идею поддержал барон Пьер де Кубертен, основатель современных Олимпийских игр. Так марафон стал одним из первых легкоатлетических олимпийских видов спорта. Впоследствии марафоны проводились в тех городах, которые принимали у себя Олимпиаду, что внесло некоторую неразбериху в определении точной длины дистанции. Всякий раз ее прокладывали произвольно, например во время Олимпийских игр в Лондоне в 1908 году продлили на пару километров только для того, чтобы члены королевской семьи могли наблюдать финиширующих марафонцев с балкона Виндзорского замка. Лишь в 1921 году окончательно утвердили дистанцию 42 км 195 м.

Настоящий бум марафонов начался во второй половине XX века, когда во всех крупных индустриальных городах стали проводиться массовые забеги. Например, в 1970 году в Нью-Йорке впервые организовали марафон: тогда на старт вышли 127 человек, а в 2009 году заявки на участие подали 38 тыс. Сегодня NYC Marathon является одной из пяти главных гонок на планете (World Marathon Major) наравне с марафонами в Берлине, Лондоне, Чикаго и Бостоне. Для профессиональных бегунов участие в одном из них означает прохождение отборочного этапа чемпионата мира по легкой атлетике и репетицию Олимпийских игр. Для остальных это просто городской спортивный праздник.

Погода в день мероприятия должна быть комфортной для бегунов, так что большинство марафонов проходит в межсезонье, весной или осенью. Оптимальной температурой считается +12 градусов; при +20 к трассе подтягиваются дополнительные расчеты скорой помощи с запасами специального энергетического геля; в жару — выше +28 — марафон отменяется. За погодными условиями на американских и европейских марафонах следит автоматическая система Event Alert System (EAS): вдоль трассы стоят мониторы, которые в зависимости от погоды окрашиваются в зеленый, желтый, красный или черный цвет. Зеленый и желтый сигнализируют о том, что погода благоприятная; красный — что некоторым бегунам имеет смысл притормозить у одного из 20 пунктов медицинской помощи и сделать контрольный замер пульса; черный — что во избежание несчастного случая лучше прекратить гонку. Но EAS всего лишь рекомендует, а не диктует манеру поведения бегунам — последнее слово всегда остается за организаторами.

Как правило, марафоны начинаются утром и заканчиваются спустя шесть с половиной часов, после чего улицы снова открываются для автотранспорта. Длительность мероприятия вычислена приблизительно. Настоящие стайеры, то есть бегуны на длинные дистанции (спортсменов, специализирующихся на коротких дистанциях до 400 м, называют спринтерами), пробегают 40 км за два часа с копейками, но большинство доползает до финиша значительно позже. Те болельщики, что не дождались своих марафонцев на финише, могут справиться об их местонахождении у работников службы слежения. Дело в том, что каждый участник забега получает вместе с порядковым номером электронный чип, с помощью которого компьютер не только фиксирует время старта и финиша, но и следит за перемещениями по трассе.

В истории марафонского бега немало великих спортсменов. Например, чешский легкоатлет Эмиль Затопек с 1948 по 1954 год не проиграл ни одного старта на дистанциях от 10 тыс. м. На Олимпиаде-52 в Хельсинки он за восемь дней выиграл на трех дистанциях подряд: на 5 тыс. м, 1 тыс. м и марафон. Считается, что именно с Затопека в спорте началась эра «сверхнормальных» достижений. На самом деле, спортсмен использовал систему интервальной тренировки, разработанную В. Гершлером, Х. Райнделом и Х. Роскам, когда спортсмен четко придерживается заданных интервалов, пробегаемых с высокой и низкой скоростью. По состоянию на осень 2009 года, лучшими стайерами планеты являются спортсмены из Кении, Эфиопии, Эритреи и прочих африканских стран. Мировой рекорд по марафонскому бегу — 2 часа 3 минуты — принадлежит эфиопу Хайле Гебреселассие. Именно столько времени понадобилось бегуну, чтобы пробежать дистанцию Берлинского марафона.