Термин golf происходит от датского слова «колф», что в переводе означает «трость», «дубина». Но несмотря на этимологию названия, родиной гольфа принято считать Шотландию, а именно городок Сент-Эндрюс, в котором в 1754 году был основан первый в истории гольф-клуб. Сегодня Royal and Ancient Golf Club of St Andrews — самая авторитетная организация в мире гольфа. А первое письменное упоминание об игре датируется и вовсе далеким 1457 годом: король Шотландии Джеймс II запрещал солдатам играть в гольф, поскольку те пренебрегали своей основной обязанностью — тренировками в стрельбе из лука.

Сама игра выглядит следующим образом: мяч стартует с площадки ти (термин tee используется также в регби и американском футболе для обозначения места, откуда начинается игра), летит через фервей (зона, изобилующая разного рода препятствиями типа пруда или песчаного участка) и в идеале приземляется на одной из грин-зон, где расположены лунки. «Грин — это площадка с подстриженной травой, напоминающей ковер,— объясняет тренер Московского городского гольф-клуба Сергей Зубрилин.— По ней мяч катится без помех и при счастливом стечении обстоятельств попадает точно в лунку». Помимо уже перечисленных препятствий на поле могут быть так называемые свободные помехи: камни, ветви, невысокие заборы и пр. Пройти поле, то есть закатить мячик во все имеющиеся лунки (девять или 18 в зависимости от класса клуба), и не потерять хотя бы один мяч очень сложно. На поиск утерянного инвентаря полагается ограниченное время (5 минут), поэтому в запасе у игрока всегда должно быть несколько мячиков.

Клюшки для гольфа бывают трех видов: вуд (с большой головкой), айрон (с плоской) и паттер (с головкой Г-образной формы). Вудом мяч вводится в игру, им можно послать мяч на расстояние до 300 м; айрон годится, когда мяч необходимо забросить на дистанцию от 70 до 150 м; патер, самая легкая клюшка, нужна для того, чтобы загонять мяч в лунку. Специальная клюшка для выбивания мячей из коварных песчаных участков называется сэнд-вэдж (это тот же айрон, только с утяжеленной подошвой, чтобы не застревала в песке). В течение одного матча игрок вправе использовать не более 14 клюшек — три вуда, десять айронов и один паттер. Сумку с этим джентльменским набором за ним возит на тележке кэдди — специальный помощник и зачастую главный советчик.

В гольфе действует масса ограничений, но главных три: «играй мяч, как он лег», «играй на поле, как оно есть» и, если ни то ни другое невозможно, «поступай по справедливости». «Чтобы поступать по справедливости, необходимо знать правила,— добавляет Сергей Зубрилин.— В отличие от большинства видов спорта игра в гольф чаще всего протекает без участия судей или арбитров. Основной расчет делается на порядочность игроков и их готовность относиться с уважением к другим». Важным компонентом игры является так называемый гольф-этикет. Игрок имеет право ударить по мячу только после того, как все, включая кэдди и соперников, удалятся на безопасное расстояние. Если, ударив по мячу, гольфист видит, что он летит в сторону болельщиков, нужно крикнуть «Фо!», что примерно означает «Ложись!». Игрок обязан восстанавливать за собой участки дерна, поврежденные клюшкой или обувью. Строго запрещается открыто радоваться хорошему удару. Гольфистов, не соблюдающих этикет, штрафуют и даже дисквалифицируют.

В России гольф появился лишь в конце ХХ века. Московский городской гольф-клуб на улице Довженко открылся в 1990 году, Le Meredien Moscow Country Club в Нахабино — в 1991-м. Особые погодные условия — зима длиной полгода — вносят коррективы. С начала 2000-х годов на подмосковных гольф-полях проводятся турниры на снегу: вместо аккуратно подстриженного газона и белых мячиков — укатанный снежный наст и мячи ярких расцветок. Также популярен мини-гольф (игра на искусственном помосте в одну лунку с использованием клюшки типа паттер) и компьютерный гольф-симулятор.

Играть в гольф можно в любом возрасте. Знаменитый Джек Золотой Медведь Никлаус завершил спортивную карьеру в 58 лет, а Тайгер Вудс, впервые заявивший о себе в возрасте двух лет, в восемь стал победителем детского чемпионата мира. На сегодняшний день 33-летний Вудс самый высокооплачиваемый и популярный спортсмен мира. «Это гений, перед которым нужно просто снять шляпу, пытаться повторить его приемы бесполезно»,— комментировал игру Вудса экс-президент США Билл Клинтон.

В программу летних Олимпийских игр гольф входил в 1900 и 1904 годах, но из-за плохой организации соревнований многие известные гольфисты отказывались в них участвовать. С середины 1990-х годов ведутся разговоры о том, что гольф необходимо вернуть в «олимпийскую семью». В октябре 2009 года на сессии МОК было принято окончательное решение: теперь гольф официально включен в программу Олимпиады-2016.