Мячик был маленький, он легко умещался в кулаке. Единственное правило — не дать ему удариться об землю более одного раза. Отбивали мяч руками. Эту забаву у соседей переняли англичане. Они слегка ее модернизировали, а несколько веков спустя стали играть в real tennis — практически современный теннис, только без четко очерченной площадки. Сейчас во всем мире теннис официально называют лаун-теннисом (от англ. lawn — «лужайка»), в России используют термин «большой теннис».

Родоначальником современного тенниса считается Уолтер Клоптон Уингфилд, который в 1873 году разбил в своем поместье в Уэльсе первый в истории корт. Тогда же он придумал основные правила, многие из них используются до сих пор. Игра всем пришлась по душе, и уже июле 1877 года All England Lawn Tennis and Croquet Club провел в Лондоне, в местечке Уимблдон, турнир, который выиграл некто Спенсер Гор, бывший чемпионом состязаний по крокету. В наши дни турнир в Уимблдоне стал самым значимым теннисным соревнованием.

В США теннис развивался своим путем. В 1899 году студент Гарварда Дуайт Дэвис с однокурсниками решили организовать ежегодный мужской турнир для национальных сборных команд. Главный приз, серебряную вазу для фруктов, они купили на собственные деньги. Первый турнир состоялся в 1900 году между командами США и Великобритании. Победу одержали американцы. Турнир довольно быстро завоевал популярность среди ценителей игры, и после смерти Дэвиса в 1929 году получил название «Кубок Дэвиса» в честь основателя и в честь вазы для фруктов.

В России теннис всегда был великосветским развлечением, к примеру, его любили Николай II и члены царской семьи. Популярность тенниса в постсоветские времена — заслуга президента Бориса Ельцина. Он посещал все значимые турниры и неплохо играл сам. Во многом благодаря его спортивному хобби в стране повсеместно стали открываться теннисные школы и секции. Евгений Кафельников добился статуса первой ракетки мира по версии ATP (Association of Tennis Professional — международная организация, следящая за соблюдением правил в мужском теннисе) в мае 1999 года, до него в этом рейтинге российских спортсменов не было. Годом позже эстафету принял Марат Сафин, ставший первой ракеткой после того, как одержал победу над Питом Сампрасом в рамках турнира US Open. По состоянию на октябрь 2009 года самые успешные отечественные теннисисты — Николай Давыденко, занимающий восьмую строчку в рейтинге ATP, и Динара Сафина, являющаяся первой ракеткой мира по версии WTA (Women’s Tennis Association).

В теннисе традиционно соперничают либо два игрока (одиночный разряд), либо две команды, состоящие из пары. Задача спортсмена — отправить мяч на сторону соперника таким образом, чтобы тот не смог его отразить. Профессиональные турниры проводятся на прямоугольной площадке (23,77×8,23 м) с идеально ровной поверхностью и нанесенной разметкой. Высота сетки, разделяющей корт на две равные части, по краям не должна превышать 107 см, а в центре — 91,4 см. Корт может быть травяным, грунтовым или синтетическим. От покрытия зависит скорость отскока мяча и, как следствие, поведение игроков на площадке.

Большинство любителей лаун-тенниса признают, что главное его очарование заключается в утонченности: арбитр общается с теннисистами на английском языке, по негласному этикету зрители во время сета должны молчать (выражать эмоции разрешается только в перерывах). Правила поведения зрителей на теннисных турнирах (на российском Кубке Кремля, к примеру, болельщикам выдают буклет с соответствующей информацией) напоминают правила посещения театра. Нельзя перемещаться по трибунам, пользоваться мобильными телефонами, а также фотокамерами со вспышками.

Нагрузки в современном теннисе колоссальные: от игроков требуется не только хорошая физическая подготовка и выносливость, но и психологическая выдержка. Матчи теннисистов, силы которых практически равны, могут длиться несколько часов. «В таких случаях важно абсолютно все,— рассказывает Дмитрий Турсунов, член сборной России и 36-я ракетка мира по состоянию на осень 2009 года,— в том числе и такая вещь, как периферическое зрение. Тренируется оно в процессе выполнения одного несложного упражнения: игрок встает спиной к сетке и пытается среагировать на мяч, поданный тренером. Если он успел отбить этот мяч, с периферическим зрением у него полный порядок». Успеху также способствует правильно подобранный инвентарь. Профессиональным игрокам ракетки изготавливают на заказ с учетом их личных параметров: роста, веса, силы удара и даже темперамента.