В начале XX века словосочетание «пинг-понг» запатентовал англичанин Джон Джаквес. Вскоре он продал патент американцу Джорджу Паркеру, который держал крупнейшую в Соединенных Штатах мануфактуру по производству детских кукол. Первый в истории чемпионат мира по настольному теннису прошел в 1927 году в Лондоне, а с лета 1988-го этот вид спорта входит в программу летних Олимпийских игр.

Борьба в настольном теннисе ведется между двумя игроками или парными командами. Матч состоит из нечетного количества игр (обычно пяти или семи), каждая из которых длится до 11 очков. Игровой стол имеет стандартный размер 2,7 м на 1,5 м; натяжная сетка, разделяющая стол пополам,— 15,2 см в высоту. Правил, регламентирующих, какими именно должны быть ракетки, нет. Каждый игрок подбирает снаряд под себя, с учетом физиологических особенностей (длины руки, размера кисти) и манеры игры. Ракетки можно условно разделить на жесткие и мягкие. Жесткие — с однослойным каучуковым покрытием, мягкие или «сэндвичи» — с двухслойным. Первые годятся для быстрой игры без изысков, вторые предназначены для игроков, умеющих и любящих пускать закрученные мячи. А вот правила в настольном теннисе очень строгие. К примеру, можно потерять очко, если во время игры коснуться свободной рукой стола, мяч случайно ударился о его одежду либо в пылу азарта игрок сдвинул стол.

В России настольный теннис появился еще в дореволюционные времена. Известно, что Николай II играл в пинг-понг в непогоду, когда царские корты для большого тенниса заливало дождем или заваливало снегом. «Раньше в пинг-понг женщины играли в длинных вечерних платьях, мужчины — в смокингах, а сейчас это почти легкая атлетика»,— считает мастер спорта по настольному теннису Ирина Палина. Сегодня первая ракетка России Алексей Смирнов находится на 38-м месте в рейтинге ITTF, а возглавляют рейтинг уже много лет подряд китайские спортсмены. Лидерство игроков из Поднебесной стало притчей во языцех. Существует бесконечное количество анекдотов на эту тему. Например, девушка пишет родителям: «Отдыхаю хорошо, увлекаюсь пинг-понгом». А родители отвечают: «Это ничего, что он китаец, главное, чтобы человек был хороший».

В Москве в пинг-понг можно поиграть в фитнес-клубах, имеющих в арсенале столы, и спорткомплексах, где настольный теннис является приоритетным видом спорта: CityFitness, FitStudio, Janinn Fitness, Gold’s Gym, «Олимпик стар Кунцево», World Gym, в СК «Чертаново» и УСК «Искра», на стадионах «Крылья Советов» и «Лужники». В Санкт-Петербурге в настольный теннис играют в клубах сети SportLife, специализированном клубе «Быстрый мяч», а также в спорткомплексах «Арка» и «Екатерининский».