Изначально существовало только традиционное , которое возникло как боевое искусство. Его главной задачей являлось уничтожение противника. Позже, не без влияния даосской и буддистской философии, ушу обогатилось идеями гармоничного развития духа и тела, профилактики и лечения болезней, вопросами продления жизни, осознания роли конкретного человека в мире. Одним из самых знаменитых представителей традиционного ушу в ХХ веке был Брюс Ли (настоящее имя Ли Сяолун). Именно он открыл эру ушу в кино, после чего повальное увлечение этой культурой накрыло Европу и Америку.

В средние века от традиционного ушу стали отпочковываться направления. Например, уличное или цирковое — когда мастера из простолюдинов зарабатывали на жизнь демонстрацией трюков на площадях. Постепенно оно стало частью традиционной китайской оперы гэ цзюй. Актер и режиссер (в Китае его лучше знают как Чан Луна) является выпускником как раз такой оперной школы.

В период «культурной революции» традиционное ушу подверглось серьезным гонениям как отсталое, ненаучное, феодальное искусство. В противовес ему было создано спортивное направление. Оно не ставит перед собой тех сложных и разнообразных задач, которые являются приоритетными для традиционного ушу, здесь главное — показать эффектную акробатическую комбинацию. Последние десятилетия в Китае очень популярна еще одна разновидность — спортивное единоборство саньда, в котором спортсмены используют небольшие перчатки и протекторы в области паха. Один из ярких представителей этого стиля — артист и спортсмен (настоящее имя Ли Ляньцзе).

Традиционно различают внешние и внутренние стили ушу. Разницы между ними практически нет: и те и другие являются очень эффективными способами самозащиты. Но, как справедливо отмечал много преподававший в России мастер Дай Чао, имеются различия в тренировках. Для занятий внешними стилями необходимы молодость и хорошая физическая форма. Чтобы практиковать внутренние стили, сила тоже нужна, но куда важнее работа с сознанием.