Зорб (от англ. zorb, где z означает «неизвестное», orb — сокращение от «орбита») — это абсолютно прозрачная сфера диаметром 3 м 20 см, объемом 13 куб. м и весом 70 кг. Несмотря на кажущуюся хрупкость, она очень прочна, поскольку сделана из термопластичного полиуретана. «Зорб не может лопнуть в обычных условиях, он выдерживает большие нагрузки и перепады температуры от –70 до +60 градусов, — говорит инструктор по зорбингу Сергей Старков. — Мы проводили эксперимент: зорб с грузом, имитирующим вес взрослого человека, двигался со скоростью 50 км/ч и при этом выдерживал столкновения с твердыми и острыми предметами и даже перепрыгивал через автомобиль».

В зорбе есть камера диаметром 180 см и два отверстия, через которые зорбонавт забирается внутрь. Там его пристегивают ремнями безопасности. Для пущей уверенности можно держаться за специальные петли.

Скорость спуска зависит от веса зорбонавта, крутизны склона и ветра. Обычно путь от старта до финиша занимает 5–10 минут, за это время шар делает 16–18 оборотов.

Зорбинг называют самым безопасным из всех экстремальных видов спорта. Однако за этим утверждением стоит свод строгих правил. В зорбе, к примеру, нельзя кататься пьяным — укачает до смерти, в туфлях на шпильках тоже нельзя, чтобы ненароком не проткнуть сферу. Залезать в зорб самостоятельно нельзя, вылезать — тоже. Любые действия — только под присмотром инструктора. Есть и противопоказания: ощутить себя зорбонавтом не суждено людям с сердечной недостаточностью, эпилепсией и сахарным диабетом.

Идея скатываться с горы в надувном шаре пришла в голову французскому инженеру Жилю Эберсолю в 1973 году. Эберсоль назвал свое изобретение La Ballule, то есть «баллон с люлькой». Спустя 20 лет его La Ballule довели до ума Эндрю Эйкерс и Двэйн ван дер Слюс из Новой Зеландии: подобрали оптимальный размер и надежный материал, придумали ремни безопасности и название «зорб».

«Мы хотели, чтобы получился экстремальный аттракцион, — вспоминают они. — Огромное количество людей жаждут новых ощущений, и лишь некоторые из них готовы ради них умереть». Ради катания в шаре умирать не обязательно: не зря же новозеландцы определили зорбинг как «экстремальный вид спорта для студентов в очках и девушек в рюшах». Острые ощущения в сочетании с полной безопасностью, рассудили они, должны сделать этот вид спорта очень популярным. И даже придумали рекламный слоган: «WARNING — MAY BE ADDICTIVE!!! Don't say we didn't warn you!» («Внимание — вызывает привыкание!!! Не говорите, что вас не предупреждали!») 

Сегодня существует несколько видов зорбинга: hill zorbing (обычный спуск с холма), hydro zorbing (зорб наполнен водой), aqua zorbing (зорб катится по водному спуску), snow zorbing (спуск с ледяных и снежных возвышенностей), aero zorbing (зорбинг внутри аэротрубы) и — самый экстремальный — harness aqua zorbing (зорб пристегивается к моторной лодке).

Центр подготовки зорбонавтов находится, естественно, в Новой Зеландии: тамошним зорбонавтам на руку местный холмистый ландшафт. Там же, в городе Роторуа, расположенном буквально на вулкане и являющемся знаменитым термальным курортом, находится головной офис компании , предлагающей свои услуги по изготовлению сверхпрочных шаров и поиску подходящих мест для катания.

В России об этом экстремальном спорте узнали в начале 2000-х. Тогда появилась возможность заняться зорбингом в Москве, на Крылатских холмах. Организованные спуски — только по выходным, но, если созвониться с инструктором заранее, можно договориться о катаниях в зорбе и в будний день, и даже ночью (в светодиодном зорбе). Ограничений, кроме состояния здоровья, практически никаких. «Многие думают, что для катания в зорбе нужны определенная комплекция и вес, но это неправда, — говорит зорбер Роман Ершов, практикующий парное катание, при котором общий вес пассажиров превышает 150 кг. — Технология предусматривает установку в зорбе двух подвесок, то есть теоретически там можно даже сексом заниматься, — размышляет Роман, — но вряд ли кто на это пойдет».