В свое время Лев Толстой подметил, что счастливые семьи похожи одна на другую, тогда как каждая проблемная семья несчастна по-своему. Современные психологи оспаривают слова классика. Согласно теории семейной психотерапии, есть ограниченное число сценариев, по которым развиваются все семейные проблемы и конфликты. Соответственно,  для каждого сценария разработана стратегия спасения супружеского союза.

Семейная терапия — относительно молодая отрасль психологии, она начала активно развиваться лишь во второй половине прошлого века. Первопроходцами можно назвать таких именитых психологов, как Вирджиния Сатир, Мюррей Боуэн и Грегори Бейтсон. Однако еще за полвека до этого Зигмунд Фрейд и Карен Хорни говорили, что решение многих личностных проблем нужно искать во взаимодействии человека с членами его семьи.

Фрейд неоднократно утверждал, что в основе большинства детских неврозов и психологических травм лежит либо подавление со стороны родителей, либо чрезмерная опека, как правило материнская. Однако создатель психоанализа полностью исключал возможность излечить душевные травмы клиента посредством общения с его семьей.

Поспорить в этом с Фрейдом решилась американский психолог Вирджиния Сатир. После Второй мировой войны она активно привлекала супругов и ближайших родственников каждого своего клиента к терапии, тем самым пытаясь нащупать корни личной проблемы во взаимоотношениях тесно связанных людей. Так Сатир вошла в историю мировой науки именно как создатель семейной терапии. В 1950-60 годах ее подход оформился в строгую систему и приобрел массу последователей. Этот метод отличает четко структурированная работа со всеми членами семьи клиента и отношение к семье как к целостному организму с его историей, проблемами и целями.

С конца 1980-х семейная терапия — востребованный и популярный метод консультирования. Ни один уважающий себя психологический центр сегодня не обходится без штатного семейного терапевта.

Со временем семейная терапия дала жизнь некоторым другим популярным направлениям прикладной психологии. В их числе психогенеалогия — современный метод, рассматривающий проблему клиента в рамках истории его рода, включая все поколения, о которых можно собрать информацию. Или другой популярный ныне метод — системные расстановки по Хеллингеру. Он тоже оформился на базе семейной терапии.

Очень часто от семейных терапевтов можно услышать, что большинство пар, которые обращаются к ним за помощью, можно разделить на две категории. К первой относятся партнеры, чьи отношения уже явно умерли, но они все еще отчаянно пытаются сохранить союз (ради детей,  имущества и статуса, из страха одиночества и т.д). И другие — те, кто приходят для того, чтобы мирно расстаться, хотя даже начинающему психологу видно, что отношения в этой паре еще живы, и есть сто шансов из ста дать этому союзу вторую жизнь.

Современная семейная терапия помогает и тем и другим. Однако цель ее состоит отнюдь не в сохранении существования двух человек под одной крышей любой ценой. Семейная терапия призвана помочь близким людям осознанно и бескровно разобраться в конфликтах и взаимных претензиях, изменив жизнь каждого к лучшему. Даже если в этом случае семья перестанет существовать, а вместо нее появятся два независимых друг от друга, но счастливых и уверенных в себе человека.