Смерть неизбежна, за пределами человеческого существования нет ничего, и никакого «внешнего», данного нам свыше смысла жизни тоже нет. Так считают приверженцы экзистенциальной философии. По их мнению, ощущение бессмысленности и безнадежности (как ни старайся, все усилия напрасны — умирать придется, и нажитое с собой в могилу не заберешь) причиняет людям страдания. И единственный способ преодолеть «экзистенциальную тоску» — придумать и воплотить собственный, «внутренний» смысл, самостоятельно выбирая ценности и цели существования. Свобода этого выбора подразумевает полную ответственность человека за свою жизнь, причем нести эту ответственность приходится в одиночестве. Поэтому свобода не столько приятный подарок судьбы, сколько бремя, «пожизненный приговор»: люди обречены на то, чтобы, подобно барону Мюнхгаузену, всю жизнь самих себя вытаскивать за волосы из болота бессмыслицы и отчаяния.

Такой взгляд может показаться довольно жестоким, но, с другой стороны, он основан на вере в безграничность человеческих возможностей и тем самым дает надежду на преодоление невзгод. Как сказал американский психотерапевт Ирвин Ялом, «смерть напоминает нам, что существование не может быть отложено и что еще есть время для жизни».

Задача экзистенциального терапевта состоит в том, чтобы вселить в клиента уверенность в своих силах, ощущение неповторимости каждого мгновения, стремление вести полноценную насыщенную жизнь здесь и сейчас, а не ждать милостей от природы и не тратить драгоценное время на сожаления о прошлом и страхи перед будущим.

От других психологических школ экзистенциальный подход отличается прежде всего тем, что объекты внимания и проработки здесь — этические и даже философские базисные вопросы существования, а не отдельные психологические проблемы, такие как неврозы, комплексы, зависимости и т. д.

Экзистенциальная терапия (Existential psychotherapy) очень эффективна при работе с личностными кризисами, тревожностью, потерей ориентиров, страхом перед будущим, одиночеством, травмами, насилием, горем. Этот жанр особенно подходит тем, кто нуждается в бережном и уважительном отношении и категорически не переносит, когда его вместе с его уникальными заботами и болями втискивают в стандартные схемы и универсальные классификации. Работа может быть организована в виде индивидуальной, семейной или групповой терапии.

В числе крупнейших фигур экзистенциального направления — ряд исследователей и терапевтов, чьи имена известны далеко за рамками психологического сообщества благодаря их общественной деятельности или знаменитым книгам, написанным доступным и живым языком. В числе самых известных — Джеймс Бьюдженталь («Наука быть живым»), Ирвин Ялом («Мамочка и смысл жизни», «Лжец на кушетке» и др.), Виктор Франкл, который во время войны был узником концлагеря в нацистской Германии, а позднее описал свой опыт выживания в книге «Человек в поисках смысла».

Именно Франклу, кстати, принадлежит самое краткое и емкое изложение сути экзистенциальной терапии: «Я увидел смысл своей жизни в том, чтобы помогать другим увидеть смысл в своей жизни».