Мандала может служить и картой Вселенной, и своеобразной моделью макро- или микрокосма, и планом для мегалитических построек (доисторических сооружений из больших каменных блоков — дольмены, Стоунхендж и др.), и магическим узором. И даже отвечать всем этим целям одновременно.

Классическая структура мандалы — это внешний круг, в который вписан квадрат с другим кругом внутри. Центр внутреннего круга — сердце мандалы, в него обычно помещается изображение или символ. Стороны квадрата символизируют четыре стороны света, каждой из которых соответствует охранное божество (локапала): Кубера (север), Индра (восток), Варуна (запад), Яма (юг).

Мандала может быть двухмерной (выполненной красками, разноцветным песком, вышитой нитками), а может трехмерной, как, например, самый большой буддистский памятник на Земле — Боробудур (остров Ява, Индонезия, IX век), материалом для которого стал камень.

Когда буддистские монахи сооружают мандалу, они медитируют сами и просветляют верующих зрителей, наблюдающих за процессом. Несколько раз подобное действо имело место в Музее Николая Рериха в Москве. Создание мандалы продолжается как минимум неделю, причем в последний день ее обязательно разрушают, чтобы действием подкрепить один из главных буддистских постулатов о непостоянстве всего сущего. На протяжении ритуала мандала является обиталищем (дворцом) божественных существ, которых в последний день просят выйти.

В светском мире мандала нашла свое место в психотерапии в качестве метода выявления и преодоления глубинных проблем личности. Появился даже термин мандалотерапия. Здесь религиозные смыслы мандалы (сосредоточение и преодоление внутреннего хаоса) используются как вспомогательный фактор.

Суть метода в том, что в ходе художественно-медитативной практики создания собственной мандалы человек невольно соприкасается со своей сущностью: скрытая тревога выходит на поверхность, являя себя хозяину и психологу.

Сначала терапевт использует мандалу для диагностики состояния клиента: рукотворное изображение сразу выявляет определенный эмоциональный срез. Механика работы с рисунком такова: его «читают» (разбирают имеющийся конфликт), затем подрисовывают желаемые изменения либо перерисовывают вовсе. Последнее необходимо, чтобы сознательное решение изменить что-либо дошло до подсознания. Самый важный нюанс здесь — точная интерпретация мандалы опытным специалистом.

Мандала также применяется как метод работы со сновидениями. Доктор философии, всемирно известный ученый в области сновидений Патриция Гарфилд (Patricia Garfield) в своей книге «Путь к блаженству» учит работать с подсознанием, изучая язык сновидений. Сначала вы начинаете вести дневник сновидений, в который записываете и разбираете поочередно разные категории образов (устрашающие, образы-помощники и др.) и учитесь запоминать нужные детали, а потом переносите это в личную мандалу сновидений.

В своей книге Гарфилд так объясняет ее назначение: «Юнг говорил нам, что линейного развития не бывает, а есть только круговращение „я”. Распознавая характерные для ваших сновидений образы, представляя их в зримой форме и размещая на мандале, вы не просто самовыражаетесь в художественном творчестве. По сути, вы вновь создаете себя, образ за образом, краску за краской — до тех пор, пока ваше истинное „я” не обретет форму».

Адепты после путешествий за пределы стандартного восприятия тоже рисуют мандалы. Во-первых, это помогает им сконцентрировать внимание и запомнить те образы, которые они видели во время переживания. Во-вторых, так они релаксируют и возвращаются к обыденной реальности. Также создание мандал можно назвать одним из способов .