Основы когнитивной психотерапии (Cognitive therapy, когниции — мысли, процесс мышления) были разработаны в начале 60-х годов прошлого века выдающимся американским психологом , который организовал Центр когнитивной психотерапии при Пенсильванском университете (University of Pennsylvania).

В представлении Бека каждый человек — существо активно мыслящее, склонное к (анализу своего прошлого опыта) и изменениям. Изменив мышление, вполне возможно создать желаемую реальность, «притянуть» ее. По мнению Бека, «притянуть» можно и здоровье, и покладистую невесту, и финансовый успех…

«Благоприятные помыслы — залог благоприятной жизни»,— уверяли древнекитайские философы. «Всякая мысль материальна»,— рассуждали античные мудрецы. Сократ в своих знаменитых диалогах говорил: «Дурные мысли способны разрушить мир». Эти поговорки объясняют природу когнитивной психотерапии не менее точно, чем утверждение самого Бека: «Человеческие мысли определяют его эмоции, эмоции обуславливают соответствующее поведение, а поведение в свою очередь формирует наше место в окружающем мире». Другими словами, мысли формируют мир вокруг нас. Однако та реальность, которую мы себе представляем, весьма субъективна и зачастую не имеет ничего общего с действительностью. Бек обожал повторять: «Дело не в том, что мир плох, а в том, как часто мы видим его таким». 

Основоположник когнитивной психологии условно разделил весь процесс человеческого мышления на три уровня. Во-первых, он выделил произвольные мысли: наиболее поверхностные, легко осознаваемые и контролируемые. Во-вторых, автоматические мысли. Как правило, это стереотипы, навязанные нам в процессе взросления и воспитания. И, в-третьих, базовые схемы и когнитивные убеждения, то есть глубинный уровень мышления, возникающий в области бессознательного, который труднее всего поддается изменению. Всю поступающую информацию человек воспринимает на одном из этих уровней (или на всех сразу), анализирует, делает выводы и выстраивает на их основе свое поведение.

Неконструктивные мысли Бек называл когнитивными ошибками. К ним относятся, например, искаженные умозаключения, которые явно не отражают действительность, а также преувеличение или преуменьшение значимости тех или иных событий, персонализация (когда человек приписывает себе значимость событий, к которым, по большому счету, не имеет отношения) и сверхобобщение (на основании одной мелкой неудачи человек делает глобальный вывод на всю жизнь).

Все эти примеры иррационального мышления — поле деятельности для когнитивного психотерапевта. С помощью различных методик он прививает клиенту навык воспринимать информацию в ином, позитивном свете.