Древние китайские мудрецы говорили: «Зверь — родня человеку, поскольку испытывает те же пять главных чувств: голод, жажду, любовь, страх и боль». В Древней Иудее лучшими докторами считались домашние птицы, а греки верили, что длительные прогулки на лошадях способны излечивать нервнобольных.

Впервые зоотерапия как метод психологической помощи была использована в конце XVIII века в английской психиатрической больнице Йорк-ретрит. При клинике содержали собак, кошек, кроликов и голубей. Терапевтический эффект достигался просто: пациенты чувствовали прилив моральных сил, ухаживая за животными созданиями, еще более слабыми, чем они сами.

В 1964 году Борис Левинсон (Boris Levinson), детский психиатр из Нью-Йорка, написал две брошюры, в которых рассказал о позитивном опыте применения зоотерапии. Случай этот, впрочем, был совершенно спонтанным: мальчик-аутист, с которым Левинсон работал долго и безуспешно, случайно увидел собаку доктора и попросил вместо сеансов позволить ему играть с псом. Чудесное преображение произошло в считаные дни: ребенок стал коммуникабельным, веселым и смог общаться со сверстниками. Вдохновленный доктор взял собаку себе в «напарники» и начал практиковать зоотерапию для лечения психических расстройств у детей. В 1977 году его методикой воспользовались психиатры Сэм и Элизабет Корсон (Sam and Elizabeth Corson) из Огайо: вместо стандартной терапии они предложили группе пациентов выбрать себе питомцев из соседнего приюта для собак и ежедневно проводить с ними время. Уже через несколько недель многие отметили, что чувствуют себя более уверенными и независимыми. В 1981 году зоотерапия была успешно использована для лечения пожилых людей. В Мельбурне в доме для престарелых поселили золотистого ретривера по кличке Хани — он мгновенно стал любимцем и лучшим "антидепрессантом" для стариков.

Одно сенсационное открытие следовало за другим. Психологи Университета Оклахомы (The University of Oklahoma) выяснили, что владельцы животных более коммуникабельны и социально активны, чем те, кто не держит питомцев. Британские ученые объявили, что общение с собаками и кошками понижает артериальное давление. А исследование, проведенное в Калифорнии, доказало: люди, у которых есть домашние любимцы, меньше болеют и живут дольше. Благотворное влияние животных на человека было доказано и принято как факт, но механизм этого влияния до сих пор не изучен и вызывает множество споров.

Известные американские психологи-зоотерапевты Алан Бек (Alan Beck) и Аарон Катчер (Aaron Katcher) выдвинули версию, что лечебный эффект достигается путем тактильного контакта: у каждого животного есть биополе, которое образуется за счет энергетических излучений всех органов тела, поэтому, гладя питомца, можно подпитываться его энергией. Животные чувствительны к проявлениям так называемого тонкого мира и поэтому безошибочно резонируют обстановку в доме, ложатся на больное место, грустят и радуются вместе с хозяином. Если такое «лечение» скорее отсылает нас к шаманизму и обрядам симпатической магии, нежели может быть научно объяснено, то вот в психологической помощи от общения с животными сомневаться не приходится: кошки и собаки — внимательные терпеливые слушатели и лучшие психотерапевты. Вместо критики и осуждений они предлагают тепло и любовь. Как писал Джером К. Джером, «собаки никогда не перебивают, никогда не переводят разговор на свои проблемы и изо всех сил стараются понять хозяина».

Американский психиатр Элеонора М. Волой (Eleonora M. Voloy) выдвинула теорию, что любовь животного похожа на материнскую и именно поэтому так ценна для человека. Зверь привязывается к хозяину вне зависимости от материального положения, успешности, ума и красоты последнего. Кроме того, человек, занимающий в социуме скромную позицию, всегда будет лидером и буквально богом для своего питомца — это, несомненно, вселяет уверенность и поднимает самооценку.

Практическая зоотерапия осуществляется при некоторых медицинских центрах и направлена в первую очередь на реабилитацию инвалидов и детей с нарушениями психики. Так, кинотерапия считается особенно эффективной для лечения аутизма и олигофрении; иппотерапия — для ДЦП и устранения последствий травм и инсультов. Для общего оздоровления, улучшения обмена веществ и релаксации прекрасно подходит дельфинотерапия.

Врачи, практикующие традиционную медицину, относятся к зоотерапии позитивно — очевидно, что этот метод лечения если не исцеляет от тяжелых недугов, то в любом случае приносит радость пациенту. Противопоказание только одно — аллергия на шерсть животных. В этом случае вполне возможно обзавестись модным сегодня мадагаскарским тараканом, которого нельзя почесать за ушком, но можно заглянуть в его большие умные черные глаза.

В последние годы британское Министерство здравоохранения выделило несколько миллионов фунтов стерлингов на развитие зоотерапии, и в скором времени эта услуга может быть включена в стандартную страховку и применяться в официальных медицинских учреждениях. Белые котята, продающиеся в лондонских аптеках за немалые деньги, пользуются у покупателей не меньшим спросом, чем витамины и антидепрессанты. Кабинеты зоотерапии постепенно появляются во всех зоопарках мира. В московском, например, работает выездная бригада — специалисты возят кроликов, кошек, собак и других бессловесных «докторов» в детские дома и больницы. Зоотерапия даже включена в программу Минздравсоцразвития по реабилитации наркоманов.