Этот термин появился в 80-е годы XX века благодаря экологу Гектору Цебаллос-Ласкурейну (Ceballos-Lascureain). Экологический туризм также называют мягким, природным и просто зеленым. В его основе лежит идея ответственного и бережного отношения к природе. При всей размытости и объемности этого понятия экотуристические организации ставят предельно конкретные цели: минимальное негативное воздействие на природную и культурную среду, активная поддержка природоохранных фондов и экологическое просвещение. Кроме того, экотуристы активно интересуются особенностями и историей региона — народными традициями, укладом жизни населения, ремеслами, фольклором.

Интернациональное общество экотуризма (The International Ecotourism Society, TIES), созданное 20 лет назад, так определяет это явление: «Экотуризм — это ответственное путешествие, которое содействует охране природы и улучшает благосостояние местного населения».

По разным оценкам, сегодня экотуризм составляет примерно 20% от всего рынка мирового туризма и является самой динамично развивающейся отраслью. В таких странах, как Коста-Рика, Кения, Танзания, Шри-Ланка, он служит основным источником дохода и поддерживается правительством. Экотуризм невероятно популярен в Эквадоре, Непале, , Австралии, Новой Зеландии, Норвегии, Исландии и ЮАР. Многие государства в последнее время, улавливая спрос, специально создают дополнительные общественные организации по защите природы, чтобы привлечь к себе внимание любителей этого вида отдыха.

Экотуры бывают спортивные (форсирование рек на байдарках, походы на лыжах с размещением в палаточном лагере) или более спокойные, с проживанием в экоотелях и на турбазах и посещением экскурсий. Например, на Гавайях можно поселиться в бамбуковой хижине с видом на сельву, а в Ирландии экологическая гостиница построена из вторично переработанных материалов. Оригинальное решение придумали на Филиппинах: в поселении Enigmata Treehouse Ecolodge постояльцы проводят несколько дней в духе потерпевшего кораблекрушение Робинзона: есть и спать им приходится на деревьях на берегу океана. В Словакии построен целый экологический курорт AquaCity, в котором используется энергия солнца и ветра. Во Флориде скоро появится шедевр экоиндустрии, похожий на гигантское яйцо. Это автономный экоотель, обеспечивающий себя электроэнергией за счет использования гигантских ветряных турбин, а также гидроэнергией — за счет резервуаров для сбора дождевой воды.

В последнее время экологический туризм стал объектом спекуляций и зачастую используется туроператорами лишь как звучный, привлекательный бренд. Например, под видом экотуризма национальные парки и заповедники ежегодно посещают миллионы людей. Но результат этого нашествия сложно причислить к природоохранительным достижениям: растения вытаптываются, животные вынуждены мигрировать, горные склоны, прежде утопавшие в зелени, постепенно превращаются в пустоши, регулярные рейсы вертолетов в труднодоступные места парков отпугивают редких птиц.

Поскольку в основе экотуризма лежит в первую очередь гражданская сознательность, любой путешественник, отправляясь в экопоездку, должен отдавать себе отчет в том, что его главная задача — сохранить природный баланс уникального региона.

Чтобы сознательному туристу было легче ориентироваться в своих обязанностях, в TIES сформулировали десять заповедей поведения, согласно которым экотурист должен:

— осознавать уязвимость Земли;

— оставлять на земле только следы от обуви, а уносить с собой только фотографии;

— познавать мир, в который попал, — культуру народов, географию;

— уважать местных жителей;

— не покупать изделия производителей, подвергающих опасности окружающую среду;

— всегда следовать только проложенными тропами;

— поддерживать программы по защите окружающей среды;

— максимально использовать методы сохранения окружающей среды;

— активно поддерживать организации, содействующие защите природы;

— путешествовать с фирмами, на деле поддерживающими принципы экотуризма.