Изначально этот кодекс, включающий в себя 36 ситуативных уловок и хитростей, был составлен китайскими военными и исключительно для китайских же военных. Каждая стратагема представляла собой исходную ситуацию и конкретный совет, как выйти из нее победителем. Авторы точно рассчитали, что любую конфликтную ситуацию можно соотнести со сценарием одной из 36 описанных стратагем (особенно если у того, кто ими пользуется, хорошо развито ассоциативное мышление и высок EQ). А 37-й ситуации просто не существует. Другими словами, все тонкости человеческого общения, все возможные варианты конфликтов и противоборства мудрые китайцы компактно уложили всего-то-навсего в 36 стандартных ситуаций. Звучит невероятно, и тем не менее это так.

Для удобства все стратагемы, описанные в сочинении, были разделены на шесть отдельных групп: стратагемы быстрых побед, стратагемы сражений при равновесии сил, стратагемы наступлений, стратагемы сражений с несколькими сторонами, стратагемы сражений в союзе с третьей стороной и, наконец, стратагемы отступлений.

В течение многих лет кодекс был секретной частью великой и вполне себе прикладной мудрости и, скорее всего, передавался от одного военачальника другому как тайное знание. Крестьяне, торговцы или, скажем, ловцы жемчуга вряд ли подозревали о существовании этого документа. Отрывки из «36 китайских стратагем» в течение нескольких сотен лет всплывали по всей территории Поднебесной в виде отдельных поговорок и притч, но полного текста книги на протяжении долгого времени не видел никто. Впервые он был опубликован лишь в 1941 году. В годы культурной революции текст военного кодекса несколько раз переиздавался, но в продажу тогда ни одна книга так и не попала: все экземпляры осели в рядах действующей армии. Сегодня в Китае брошюры с трактовками 36 стратагем можно купить в каждой книжной лавке, дети изучают их в школе — первоклашки, например, по красочным комиксам.

К каждой стратагеме прилагается историческая байка. Так, справедливость стратагемы «Обмануть императора, чтобы он переплыл море» подтверждается историей про императора Тай Цзуна, который однажды испытал серьезные затруднения при переправе. Плоты были выстроены, воины подготовлены, однако Тай Цзун медлил отдавать приказ об отплытии. Генерал Сюэ догадался, что император, о храбрости которого ходили легенды, просто-напросто пасует при виде бескрайнего неспокойного моря (сегодня мы можем предположить, что великий воин страдал аквафобией). Наутро Сюэ пришел к государю и сказал, что местные крестьяне приготовили угощение, накрыв стол в огромном шатре. Император вышел из палатки, и его взору открылись яркие праздничные полотна, уходящие почти за горизонт. Несколько дней подряд он пировал в шатре, а когда вышел наружу, то увидел, что вокруг давным-давно плещется открытое море, — оказывается, шатер был установлен прямо на плоту.

У всякого, кто впервые знакомится со сборником стратагем, неизбежно возникает соблазн проверить древнее знание на практике. И здесь необходимо учитывать два момента. Во-первых, чтобы правильно трактовать древнекитайские уловки и безошибочно выбирать нужные, требуется и интуиция, и способность анализировать. Если вы не можете объективно оценить ситуацию, в которой находитесь, и четко сформулировать предельно конкретную цель, любая из 36 стратагем будет оставаться для вас китайской грамотой. Если же, наоборот, вы способны детально представить сложившуюся картину жизненных обстоятельств, знаете цели и мотивации своих противников и умеете слышать внутренний голос, нужный план действий напросится сам собой. А во-вторых, нужно помнить: китайские стратагемы были придуманы во время войны и для войны и не имеют никакого отношения ни к морали, ни к этике. Ведь на войне, как известно, все средства хороши.

Учитывая эти моменты, можно попытаться взять на вооружение советы древних китайцев. В конце концов, сегодня и психологи, и маркетологи в один голос утверждают, что навык манипулирования другими людьми — не признак нечистоплотного отношения к окружающим, а залог жизненного успеха. А самые продвинутые школы МВА недавно ввели курс изучения китайских стратагем в обязательную программу.