В начале своей психотерапевтической практики Зигмунд Фрейд пытался работать с пациентами с помощью гипноза, однако быстро пришел к выводу, что гипнотическое внушение подавляет лишь внешние симптомы невроза, а его корни, вытесненные в сферу бессознательного, остаются нетронутыми. Он был уверен, что в психике нет ничего случайного, все ее проявления обязательно имеют под собой причину. Зачастую пациент не хочет или не может вспоминать эту причину сознательно (стыдится, боится боли и страданий). Фрейд считал, что в этом случае срабатывает один из механизмов психологической защитывытеснение, при котором вся неприятная для клиента информация перемещается в подсознание. И единственный способ вытащить ее — заставить клиента «проговориться».

Для этого, собственно, Фрейд и разработал метод свободных ассоциаций. Фрейд так инструктировал своих пациентов: «Обычно вы говорите последовательно и связно, стараясь не терять нить рассказа и отбрасывая все посторонние мысли. На моих сеансах вы должны поступать ровно наоборот: озвучивайте все, что приходит вам в голову, не анализируя и не критикуя свои мысли. Будьте предельно откровенны даже в тех случаях, когда ваш рассказ покажется вам неприятным». Терапевту же Фрейд отводил роль слушателя, а не собеседника. Он полагал, что вмешательство в повествование пациента спугнет его, поэтому максимум, что может позволить себе психоаналитик, — изредка задавать наводящие вопросы. Главная же задача специалиста — расшифровать послания, которые он получает в виде оговорок, запинок, повторов, образов, жестов, тембра речи и т. д. Другими словами - анализировать ассоциативные цепочки.

Сегодня метод свободных ассоциаций подвергается жесткой критике, в первую очередь со стороны представителей гуманистической психологии (в наши дни гуманистический подход в терапии — самый распространенный). Как правило, нападки сводятся к трем тезисам. Во-первых, пациент, едва переступив порог кабинета психоаналитика, заведомо ставится в позицию «подозреваемого»: ведь предположение о том, что он ничего не скрывает, рассказывая о своей проблеме, не допускается изначально. А это, по мнению многих современных психологов, подрывает главный критерий психологии — равноправные, партнерские, доверительные отношения между специалистом и клиентом. Во-вторых, некоторых специалистов смущает точность интерпретации ассоциативных образов. Например, если человек чихнул во время сеанса, психоаналитик непременно сделает вывод, что мысль, оставшаяся невысказанной, пациента раздражает. На самом же деле причиной может быть банальная соринка, попавшая в нос. В-третьих, по мнению многих ортодоксальных психологов, методика Фрейда не отвечает даже минимальным требованиям клиента, который всегда надеется избавиться от своей проблемы по возможности быстро и наверняка. А здесь все наоборот — курс психоанализа может длиться годами, клиент платит немалые деньги, а терапевт, бывает, не проронит за весь сеанс ни единого слова. Поэтому неудивительно, что находилось немало психологов-практиков, сравнивающих метод свободных ассоциаций с поиском в темной комнате черной кошки, которой там никогда и не было. Впрочем, подобная критика обычно относится не только к методу свободных ассоциаций, но и к психоанализу в целом.

В то же время у этого метода находились и сторонники. В числе самых известных — Карл Густав Юнг, который, еще будучи учеником Фрейда, подхватил изобретение мэтра и разработал на его основе своеобразный прототип детектора лжи. Испытуемым зачитывали ряд слов, одно за другим, и предлагали на каждое отвечать первой пришедшей в голову ассоциацией. При этом замеряли время реакции, пульс, частоту дыхания и прочие характеристики. Сильное отклонение этих параметров от нормы свидетельствовало о повышенной эмоциональной реакции на то или иное слово или образ и расценивалось как доказательство лжи.

Интересно, что Фрейд в своих изысканиях основывался на исследованиях английского психолога Фрэнсиса Гальтона, в 1870-е годы исследовавшего закономерности возникновения ассоциативных идей. Фрейд подробно изучил наработки англичанина и нашел им практическое применение. Выражаясь современным языком, раскрутил.

Несмотря на споры, которые до сих пор ведутся вокруг метода свободных ассоциаций, он и в наши дни остается основным приемом в психоанализе. Также на нем построено множество мнемонических техник (специальных приемов для обработки большого объема информации и развития памяти). Кроме психотерапии, техника Фрейда нашла применение и в педагогике, маркетинге, управлении. Например, даже такое, казалось бы, далекое от психологии дело, как обкатка рекламных слоганов, не обходится без методики Фрейда: анализ ассоциаций на новый продукт, которые рождаются у участников фокус-группы, позволяет безошибочно предсказать, насколько лояльно (или, наоборот, негативно) к нему отнесутся люди.