Учение о реинкарнации зародилось в рамках традиционных индийских религий (индуизм, брахманизм, джайнизм), фактически стало их краеугольным камнем и тесно переплелось с учением о (законе неразрывной связи причины и следствия).

Если человек не портил свою карму неблаговидными поступками, жил праведно и совершал добрые дела, то после смерти он удостоится реинкарнации «с повышением». Например, переродится в человека высшей касты или богатого наследника, а то и вовсе получит беспрецедентный «бонус» проснуться однажды в теле обитателя райских миров (в индуизме их семь).

Тот, кто много грешил, принудительно переселяется в тело животного или какого-нибудь адского существа. Любопытно, что аналогичные идеи высказывали и древнегреческие философы — Пифагор, Сократ, Платон. Позже учение о реинкарнации проникло в каббалу — иудейское учение, значительно повлиявшее впоследствии и на ортодоксальный иудаизм. Реинкарнация называется здесь «гилгул» и считается весьма распространенным вариантом посмертного существования души.

Современная наука полностью отрицает возможность реинкарнации (reincarnation) — главным образом из-за того, что сам факт существования души считает недоказанным. Христианство тоже официально отвергло идею реинкарнации в 553 году как противоречащую Библии. Зато все остальные религии мира либо открыто проповедуют теорию о возможном переселении души в новое тело, либо относятся к ней толерантно.

В религиях Дальнего Востока — китайском даосизме и японском синтоизме — реинкарнация признается одним из возможных вариантов посмертного существования души. Однако последователи этих религий не уделяют ей так много внимания, как индусы или пифагорейцы. Согласно даосской метафизике у человека десять душ: семь небесных и три земных. После смерти они обычно разделяются и отправляются в разные стороны, при этом одна из них может возродиться в теле другого человека. Реинкарнация при таком порядке вещей — не правило, а довольно редкое исключение, доступное для святых (например, для великого мудреца Лао-цзы). Индийские мусульмане и многие суфии (члены исламских эзотерических сект) тоже считают реинкарнацию (танасух) исключительным явлением, но не наградой за праведную жизнь, а скорее наказанием за особо тяжкие грехи.

По большому счету реинкарнация не воспринимается как исключительное благо почти нигде, в том числе и в индуистской традиции, которая, тем не менее, за благочестивое поведение «премирует» людей лучшей жизнью — как материальной, так и духовной. В действительности индусы, буддисты и джайны считают вершиной совершенства полное прекращение цепи перерождений, которое позволяет навсегда слиться с божественной природой. Сикх (представитель индийского религиозного учения), например, может освободиться от реинкарнации путем праведной жизни и с помощью благословения своего духовного наставника, пифагореец (последователь древнегреческого философско-религиозного учения) — путем отказа от употребления бобов и соблюдения строгих предписаний своего учения. И даже в даосизме высшим благом считается не переселение души в новое тело, а достижение бессмертия и вечной молодости в том теле, которое у тебя есть здесь и сейчас. Чем не современная велнес-идея?