считал, что поведением людей управляет вовсе не разум, а инстинкты, самый сильный из которых — сексуальный. В ранних работах знаменитый психоаналитик писал, что наше поведение и чувства продиктованы именно бессознательным стремлением к удовлетворению полового инстинкта. Это стремление он считал особой движущей силой и дал ему название «либидо» (libido). Даже те поступки и эмоции, которые, на первый взгляд, никак не связаны с половым актом (например, участие в олимпиаде по физике или восторг от прочитанной книги), по мнению Фрейда, обусловлены либидо. Правда, в этом случае они представляют собой сублимацию, то есть выражение сексуальной энергии «приличным» способом.

Позднее Фрейд, подвергшийся нападкам за свою «безнравственную» теорию, внес в нее изменения. Под либидо стала пониматься жизненная энергия, которая движет не только каждым человеком, но и, например, мировой культурой или политикой. Половое влечение Фрейд определил лишь как часть либидо, пусть и весьма значимую. Однако в классическом психоанализе и в общественном сознании это понятие так и осталось синонимом сексуальности.

Многие психоаналитики в рамках своих авторских теорий переписали концепцию либидо. Например, ученик Фрейда и основатель аналитической психологии  вернулся к латинским корням этого термина — «страстное стремление, побуждение». Он полагал, что либидо — динамичная психическая энергия (на Востоке известная как ци), лежащая в основе всех жизненных процессов. Половое влечение он при этом вообще не брал в расчет.

Американец , выдающийся психоаналитик первой половины XX века, был убежден, что на нашу жизнь (включая образ мышления, поведение, чувства) влияет отнюдь не сексуальность, а так называемое общее психическое развитие (он описал его как восемь связанных между собой ступеней). Половое влечение в представлении Эриксона является не столько причиной существования, сколько показателем того, на каком именно этапе развития находится психика.

Психоаналитик, прославившийся как борец за сексуальное просвещение, основатель   , наоборот, утрировал фрейдистскую теорию о влиянии сексуальности на человеческое существование.

Опираясь на ранние представления Фрейда о либидо, он вывел фантастическую теорию о существовании всепроникающей космической энергии биологического происхождения, которую назвал «оргон». Любые жизненные процессы, протекающие с нашим участием, с точки зрения Райха продиктованы именно активностью оргона.

Взгляды современных психологов на либидо в основном схожи с юнгианскими, хотя в этом термине теперь угадывается легкий оттенок гедонизма. Специалисты полагают, что либидо — стремление не только к сексу, а к удовольствию вообще, получаемому, например, от работы, искусства, общения, азартных игр и пр. Согласно этой теории, чем сильнее в человеке проявляется либидо, тем более полной и насыщенной становится его жизнь. И сексуальная в том числе.