Сегодня в индийских ашрамах можно встретить людей любой национальности, любого возраста и любого социального статуса. В стенах общины все равны — королева Бельгии, премьер-министр Греции, голливудские звезды и простые смертные. Одни едут туда в поисках духовной гармонии и покоя, например поклонники , , адепты восточных духовных учений. Иных влечет любопытство и тяга к перемене мест. И для тех и для других в итоге пребывание в ашраме оборачивается своего рода духовным .

Само название «ашрам» (ashram) происходит от слияния двух санскритских слов: «а» (отрицание «не») и «шрам» («боль», «усталость», «истощение»). По сути, община является местом, где люди освобождаются от боли, душевных терзаний и слабостей, это царство гармонии, блаженства и братства. Во главе каждого ашрама стоит просветленный учитель (лидер, наставник), передающий последователям духовные знания, которые открылись ему в момент его собственного просветления.

Ашрамы бывают разные. Одни представляют собой одинокие, скромные даже по индийским меркам, горные хижины без каких-либо удобств. Другие, наоборот, могут занимать несколько кварталов многоэтажных домов в черте города. Яркий пример последних — ашрам Шри Ауробиндо в Пондичерри, в котором одновременно обитает до 1200 человек, четверть которых не индусы. Другой весьма популярный среди иностранцев ашрам находится на западной окраине города Ришикеш, который на Западе окрестили мировой столицей йоги. Он известен как Махариши Махеш ашрам. Но если спросить у местных жителей дорогу в Битлз-ашрам, они направят вас по тому же адресу. Действительно, посещение ливерпульской четверкой общины Махариши Махеш Йоги в 1968 году сделало этот ашрам известным на весь мир. Кстати, именно там был написан гимн всех хиппи — песня All You Need Is Love.

В некоторых общинах существует определенная программа обучения, расписание мероприятий и распорядок дня, у других вообще нет никакой структуры — жизнь в них течет так же непредсказуемо, как воды священного Ганга. Правила некоторых ашрамов требуют, чтобы «послушники» не покидали территорию и много трудились, устав других вообще не предполагает физического труда — пребывание в них полностью посвящается и занятиям йогой. Финансовая база у общин тоже разная: одни живут за счет подаяний, другие обеспечивают себя сами (с послушников взимается плата за проживание), у третьих есть влиятельные спонсоры. Длительность проживания в ашрамах не регламентируется: кто-то приезжает только на десятидневную медитацию , кто-то живет годами.

Несмотря на различия, все индийские ашрамы объединяет единая цель — дать людям импульс для осознания своей сути, помочь им почувствовать себя частью мироздания и сориентироваться на пути к гармоничному существованию. Кроме того, все общины объединяет строгое меню — что такое мясо, колбаса или барбекю, на территории ашрамов не слышали никогда.

Мясо не единственный объект табу в ашрамах. Под запретом также любые внешние раздражители (мобильная связь, телевизоры, светская литература, развлечения). Другими словами, став «послушником» ашрама, человек не должен отвлекаться от стремления к просветлению на суетные мелочи. В общинах царит покой, тишина, негромкий речитатив , и ничто не напоминает людям о том, что за пределами ашрама бурлит жизнь.

Ашрамов в Индии примерно столько же, сколько было колхозов при советской власти,— великое множество. Удивительно, но до сих пор не существует ни одного полного каталога этих мест, а уж тем более путеводителя с подробным описанием условий проживания. Знающие люди говорят, что именно так и должно быть — человек должен сам найти свой ашрам эмпирически или по наитию. Поскольку это и есть первый шаг к пониманию самого себя, робкий старт на пути к собственному просветлению.