В числе первых психологов, заговоривших об эмпатии (Empathy), был Теодор Липпс (Theodor Lipps, 1851–1914). Философ-идеалист, основавший немецкую школу психологии, называл этим термином склонность людей проецировать собственные эмоции на произведения искусства (например, «мрачный дом», «живой портрет», «веселый узор»).

Об эмпатии же как о взаимодействии психотерапевта и пациента раньше других «заикнулся» основатель . В самом начале XX века он писал: «Мы используем эмпатию, чтобы поставить себя в состояние, психически схожее с состоянием пациента. В собственных эмоциях мы стараемся повторить переживания клиента, чтобы понять его предельно четко и полно». При этом Фрейд отнюдь не считал, что сама по себе эмпатия как один из видов психологического взаимодействия заслуживает серьезного внимания и уж тем более что она может стать краеугольным камнем целого психотерапевтического направления.

Фундаментальное значение эмпатия приобрела в теории , американского психолога, основателя в психотерапии. Это направление полностью базируется на идее эмпатического отношения психолога к проблемам и запросам своего клиента. Именно в таком глубоком проникновении в область эмоций другого человека Роджерс видел гарантию успеха и «бескровности» терапии.

В 1975 году в своей статье Empatic: an unappreciated way of being Роджерс писал: «Эмпатический способ общения подразумевает постоянную чувствительность к меняющимся переживаниям другого человека: к страху или гневу, к растроганности или стеснению, одним словом, ко всему, что испытывает клиент. Это означает временную жизнь жизнью другого, деликатное пребывание в ней без оценивания и осуждения. Быть эмпатичным психологом весьма трудно. Это значит быть ответственным, активным, сильным и в то же время предельно понимающим и чутким».

В наши дни у термина «эмпатия» есть и второй смысл. Он возник около десяти лет назад, на волне, если так можно сказать, зоотерапевтического бума. Многие ученые-психологи сегодня не отрицают тот факт, что животные во время тактильного контакта способны гасить негативные эмоции, которые испытывает человек. Это явление также получило название «эмпатия». Разумеется, животные не могут влезть в шкуру человека и осознанно прочувствовать его переживания. Речь идет лишь о том, что они охотно принимают на себя наш негатив: раздражение, грусть, агрессию или обиду. И тем самым уравновешивают эмоциональное состояние человека.

Специалисты по (к ее разновидностям, например, относятся популярные сегодня и дельфинотерапия) уверяют, что эмпатия, которую проявляют животные по отношению к людям, помогает последним не только справляться с отрицательными эмоциями, но иногда даже излечивает от некоторых болезней.

Никакого чуда здесь нет. Случаи исцеления за счет общения с животными можно объяснить, опираясь на законы психосоматики. Многие физические заболевания лишь своего рода маска, которой прикрываются психологические проблемы человека (в основном и тяжелые ). Эмоциональная поддержка, получаемая человеком от животного (эмпатия), значительно облегчает его внутренние переживания и тревоги (которые он может даже не осознавать). Неудивительно, что на этом фоне и соматические болезни тоже отступают.