Рисунок в виде пирамиды придумали американские маркетологи уже после смерти Маслоу, в начале 1980-х. Работа по изучению человеческих потребностей, которой он посвятил почти половину жизни, уложилась благодаря их стараниям в простой, схематичный рисунок. Тогда как сам Маслоу посвятил описанию потребностей ни одну работу…

На протяжении всей жизни американский психолог русского происхождения стремился доказать, что создать идеальное общество, где все люди в максимальной степени удовлетворены и счастливы, возможно. И мало того — необходимо! Но он был яростным противником общепринятой формулировки, согласно которой идеальное общество именовали утопией (то есть считали априори недостижимым). Вступая в бесконечные споры с утопистами, Маслоу предложил собственный термин для обозначения идеального общества счастливых людей — эупсихея. В представлении Маслоу люди, составляющие такое общество,— это личности, которые постоянно находятся в процессе самоактуализации. Этим термином он называл наивысшую потребность человека, которая выражается в стремлении к саморазвитию и полной реализации внутреннего потенциала. Кроме самоактуализации Маслоу выделил еще несколько уровней человеческих потребностей, которые сегодня принято изображать в виде  пирамиды (Maslow’s hierarchy of needs).

Потребности Маслоу распределил по мере возрастания, объяснив такое построение тем, что человек не может испытывать потребности высокого уровня, пока нуждается в более примитивных вещах. В основании — физиология (утоление голода, жажды, сексуальной потребности и т. п.). Ступенью выше разместилась потребность в безопасности, над ней — потребность в привязанности и любви, а также в принадлежности какой-либо социальной группе. Следующая ступень — потребность в уважении и одобрении, над которой Маслоу поставил познавательные потребности (жажда знаний, желание воспринимать как можно больше информации). Далее следует потребность в эстетике (жажда гармонизировать жизнь, наполнить ее красотой, искусством). И наконец, последняя ступень пирамиды, наивысшая,— стремление к раскрытию внутреннего потенциала (она и есть ).

«Я совершенно убежден, что человек живет хлебом единым только в условиях, когда хлеба нет,— разъяснял Маслоу.— Но что случается с человеческими стремлениями, когда хлеба вдоволь и желудок всегда полон? Появляются более высокие потребности, и именно они, а не физиологический голод, управляют нашим организмом. По мере удовлетворения одних потребностей возникают другие, все более и более высокие. Так постепенно, шаг за шагом человек приходит к потребности в саморазвитии — наивысшей из них».

Маслоу прекрасно осознавал, что удовлетворение примитивных физиологических потребностей — основа основ. В его представлении идеальное счастливое общество — это в первую очередь общество сытых людей, не имеющих повода для страха или тревоги. Если человек, например, постоянно испытывает недостаток в еде, вряд ли он будет остро нуждаться в любви. Однако человек, переполненный любовными переживаниями, все равно нуждается в пище, причем регулярно (даже если дамские романы и утверждают обратное). Под сытостью Маслоу подразумевал не только отсутствие перебоев с питанием, но и достаточное количество воды, кислорода, сна и секса.

Формы, в которых проявляются потребности, могут быть разными, здесь нет единого стандарта. У каждого из нас свои мотивации и способности. Поэтому, например, потребность в уважении и признании у разных людей может проявляться неодинаково: одному необходимо стать выдающимся политиком и завоевать одобрение большинства своих сограждан, а другому вполне достаточно, чтобы собственные дети признавали его авторитет. Такой же широчайший диапазон в рамках одной и той же потребности можно наблюдать на любой ступени пирамиды, даже на первой (физиологические потребности).

Многие ученые мужи оспаривают теорию , утверждая, что в его иерархии удовлетворение наивысшей потребности — — вполне возможно и в условиях неудовлетворенности во всем остальном. В качестве иллюстрации приводятся истории множества знаменитых и выдающихся личностей. Например, французский математик XIX века Эварист Галуа разработал основы современной алгебры, находясь в тюремной камере. Или художники знаменитой Парижской школы (Сутин, Модильяни, Шагал, Кислинг и другие), создававшие шедевры искусства в условиях крайней нужды, неустроенности и голода. Дмитрий Шостакович писал симфонию №7, свое самое выдающееся произведение, находясь в осажденном Ленинграде в состоянии почти животного страха и отчаяния. Примеров сотни, и все они призваны доказать, что и полуголодный, одинокий и отвергнутый индивид может на все сто реализовать природный потенциал. На эти аргументы Маслоу всегда отвечал: «Спросите этих людей, были ли они счастливы».

Изучая иерархию потребностей, попутно Маслоу выделил и описал , который, по его мнению, присущ почти каждому человеку. Суть его в том, что некоторые люди добровольно отказываются активизировать скрытые в них ресурсы и потенциалы. В наше время эту проблему можно решить относительно быстро и не только с помощью классического психолога, но и, например, пройдя базовую ступень тренинга .