Комплекс Ионы (Jonah complex) заключается в боязни человека реализовать свои природные способности, в страхе изменить свое, пусть неинтересное и ограниченное, но так или иначе налаженное существование, получив возможность пережить новый, неординарный опыт. По вине «страха достижений», по мнению Маслоу, больше половины жителей Земли за всю жизнь никогда даже близко не подбираются к реализации внутреннего потенциала.

Подобно тому, как Иона пытался избежать участи пророка, опасаясь возложенной на него ответственности, многие люди боятся в полной мере использовать собственные таланты. «Чем выше поднимешься, тем больнее падать» — на такой философии строят свою жизнь миллионы людей. Они не достигают великих целей, но это, как им кажется, является гарантией того, что их минуют крахи и тяжелые разочарования. Маслоу полагал, что пока в мире бытуют подобные взгляды, никакое общество не вправе называть себя прогрессивным и состоявшимся.

Отличительной чертой людей с комплексом Ионы является склонность к и тревогам. Кроме того, они придают громадную значимость вещам априори банальным и несущественным. Ставят перед собой ничтожные цели и долго «празднуют победу», достигая их. Мало того, зачастую эти люди сознательно избегают назначения на руководящую должность, несмотря на то что обладают стратегическим мышлением и тонким чутьем ситуации. Или, например, будучи яркой, привлекательной личностью, в качестве спутника жизни они выбирают себе невзрачного и посредственного партнера.

Маслоу писал в своих работах, что люди с комплексом Ионы самостоятельно обрекают себя на непрекращающийся самообман: «Желая избежать определенных рисков, связанных с преодолением настоящих трудностей, с самосовершенствованием и с внутренним прогрессом, эти несчастные фактически уже изначально живут так, словно их постигла тотальная неудача».

В наши дни с комплексом Ионы с успехом «борются» тренинги — одна из форм психологической работы с людьми, появившаяся в США и распространившаяся сегодня по всему миру. А также некоторые относительно новые направления психотерапевтического консультирования: например, , все виды краткосрочной позитивной терапии, , и .