Согласно теории психоаналитика, эдипов комплекс (Oedipus complex) представляет собой целый букет детских переживаний, главные из которых — влечение мальчика к матери и ревность, порой даже ненависть, которые он в то же время испытывает к отцу. Как правило, эти чувства проявляются в возрасте трех-шести лет и по мере взросления вытесняются в область подсознания. У девочек существует схожий комплекс переживаний () и выражается, соответственно, наоборот, в нежной привязанности к отцу и агрессивном отношении к матери. Фрейд соотнес выделенный и описанный им комплекс детских переживаний с трагической историей про Эдипа, сына фиванского царя Лая.

Если верить эллинским сказителям, Лаю и его супруге царице Иокасте было предсказано, что их сын взойдет на трон, убив отца и взяв в жены собственную мать. Едва только Эдип появился на свет, отец приказал бросить его на съедение зверям. Раб сжалился над младенцем и отдал его пастуху коринфского правителя Полиба. Эдип вырос в уверенности, что он родной сын Полиба. Узнав о предсказании, он сбежал из дома в страхе оказаться убийцей родного отца. Скитаясь в окрестностях Фив, он повстречал Лая и, вступив с ним в спор, убил его. По дороге в город на пути Эдипа встал могучий Сфинкс, поедавший путников, которые не могли разгадать его загадки. Эдип справился с заданием Сфинкса, и тот, опозоренный, бросился в пропасть. Благодарные жители Фив объявили Эдипа новым царем и просватали ему в жены вдовствующую Иокасту. Пророчество сбылось, и ровно 20 лет Эдип жил в браке с собственной матерью и даже нажил с ней четверых детей. Но однажды на Фивы обрушились страшная засуха, голод и мор. Мудрецы твердили, что несчастья будут преследовать город до тех пор, пока не найдут убийцу царя Лая. Эдип инициировал расследование и в результате узнал трагическую правду. Потрясенный, он выколол себе глаза и навсегда покинул Фивы, Иокаста же свела счеты с жизнью.

Фрейд искренне полагал, что все без исключения мужчины являются носителями эдипова комплекса, который так или иначе влияет на особенности их будущей сексуальности, на их поведение, склонности, вкусы и привычки. Собственно, эдипов комплекс, а также его женский аналог (который ученик Фрейда назвал комплексом Электры) и легли в основу теории Фрейда о неврозах. В продолжение теории Фрейда Юнг предположил, что древние мифы до сих пор живут в каждом из нас, и выстроил на этом свою теорию о существовании .

В наши дни от современных психологов нередко можно услышать: «Это отголоски эдипова комплекса». Например, как комментарий к ситуации, когда сотрудник компании проявляет явное раболепство в отношениях с вышестоящими коллегами. Или в случае, когда у мужчины возникает чувство тревоги, незащищенности или слабости в присутствии другого мужчины, наделенного властью,— гаишника, таможенника, охранника в супермаркете, чиновника и так далее. Психологи видят причину такого поведения в подсознательном чувстве вины перед «родителем» за те ненависть и ревность, которые мальчик испытывал к своему отцу когда-то в детстве, будучи «влюбленным» в собственную мать. Или другой типичный пример: многие психологи отмечают существование особой тенденции в выборе сексуального партнера: зачастую мужчины подсознательно выбирают тех женщин, которые имеют схожие черты во внешности и в поведении с их матерью. А женщины в свою очередь пытаются разглядеть в избраннике качества, присущие ее отцу.