Мантры возникли в ведической традиции Древней Индии и со временем стали важной частью не только индуистских практик, но и буддизма, джайнизма, сикхизма и других духовных школ, в том числе современных.

В ведической традиции считалось, что через любой изданный человеком звук разум влияет на окружающий мир. Когда слова произносятся мастером, то могут появляться так называемые слова силы или фразы силы. Эти вербальные формы в Древней Индии называли мантрами, а людей, создававших их,— мантракарами, то есть творцами мантр.

Самые известные мантры пришли из санскрита, позже их переводили на другие языки, например на тибетский, китайский. Многие современные учителя йоги адаптируют древние мантры к языку практикующих, в том числе к русскому и английскому. Каждая мантра обладает собственным значением и воздействием. Качество конкретной мантры зависит от ее звуков и ритма.

«У индийцев есть наука, позволяющая им через звук воспроизводить вибрацию радости или любви»,— говорит Сатпрем, ученик отца интегральной йоги Шри Ауробиндо.

Считается, что произносимые звуки мантры резонируют с внутренними процессами организма человека, что позволяет входить в состояние измененного сознания: визуализировать религиозные образы, впадать в транс, проявлять сверхъестественные способности.

Все слова, слоги и звуки мантры несут в себе глубокий священный смысл. Преподаватель московского Аштанга-йога-центра Илья Журавлев рассказывает, что самая известная мантра ом делится на три сливающихся в единый поток звука: «а», «у» и «м». «В индийской мифологии существуют три ипостаси одного высшего божественного начала: Брахма (творец мира), Вишну (хранитель) и Шива (разрушитель мира), соответственно три звука мантры славят эти три проявления таинственной космической энергии, создавшей мир и людей.

Однако для современного посетителя классов йоги, занимающегося ею для здоровья и тонуса, вовсе не обязательно погружаться в глубины индийской философии, если эта тема для него не актуальна. «Современные индийские мастера йоги подчеркивают, что звуковые вибрации, возникающие при пении ом даже без осознания ее смысла, успокаивают ум. Они благотворно влияют на состояние психики, улучшают кровообращение мозга, приносят ощущение гармонии и ясности. Распевание или повторение мантр не требует принятия какой-либо религиозной доктрины»,— объясняет Журавлев.

Часто мантры используются как основной элемент медитации. В этом случае мантра становится тем объектом, на котором необходимо сконцентрировать внимание. Это позволяет остановить бесконечный внутренний монолог, что в свою очередь является одной из важнейших целей медитации.