Ирвин Ялом мало похож на человека, родившегося в 1931 году: он подтянут, подвижен, всегда в хорошем настроении и невероятно трудолюбив. И почти ничто не выдает в нем русского происхождения. А между тем его родители, уроженцы России, эмигрировав в Америку после Первой мировой войны, до конца своих дней продолжали разговаривать друг с другом на родном языке. К сожалению, они так и не смогли осуществить американскую мечту: семья жила бедно, и единственным развлечением маленького Ирвина стали книги из школьной библиотеки. Он читал запоем, том за томом, и именно тогда решил, что нет в жизни занятия более увлекательного, чем сочинение книг. Спустя десятилетия эта страсть сделала его не только блестящим знатоком литературы (в том числе русской), но и плодовитым писателем.

О своем образовании Ялом любит шутить, что оно представляет для него скорее историческую, чем практическую ценность. В 1952 году он успешно окончил Университет Джорджа Вашингтона, затем учился на медицинском факультете Бостонского университета и в интернатуре больницы Маунт Синай (Mount Sinai) в Нью-Йорке. С начала 1960-х (то есть уже почти полвека!) Ялом преподает психиатрию в Стэнфордском университете. Он практикует индивидуально и ведет терапевтические группы. Многолетнее пристрастие к экзистенциализму отразилось на выборе профессионального стиля: можно сказать, что Ялом превратил философию в новое масштабное психотерапевтическое направление, став одним из создателей в психологии.

В отличие от большинства своих коллег-психологов Ялом считает, что копаться в детских переживаниях пациента бессмысленно. Важно только то, что происходит здесь и сейчас. Он убежден, что каждый случай в практике психотерапевта уникален, поэтому крайне неэффективно причесывать всех под одну гребенку и ставить общие диагнозы. «Всякий раз, когда я начинаю новый курс терапии с очередным клиентом, я заново создаю психотерапевтическую систему».

Самые яркие истории из практики Ирвина Ялома становятся основой для его книг, которые, с одной стороны, мгновенно превращаются в учебники для начинающих психологов и студентов, а с другой — тут же занимают верхние строчки продаж в жанре «популярное чтиво». Секрет этого двойного успеха в том, что автор точно и подробно описывает реальные истории из практики, но при этом рассказывает так легко, увлекательно и трогательно, что они неизменно захватывают внимание и простого читателя. В каждой истории люди узнают себя и своих близких, переживают те же трудности и тревоги, что и главные герои новелл Ялома, философствуют вместе с ними, делают ошибки и исправляют их и обязательно находят ответы на личные вопросы. Сам автор определил свой литературный жанр как «обучающий роман». Наиболее популярные книги Ялома на русском языке — «Дар психотерапии», «Когда Ницше плакал», «Шопенгауэр как лекарство», «Мамочка и смысл жизни», «Лжец на кушетке» и другие.

Последние годы Ирвин Ялом сконцентрирован на теме преодоления экзистенциального страха смерти. Он говорит, что мысли о конечности бытия могут пробудить в человеке благодарность за то, что он имеет уже сейчас. И осознание этого может значительно изменить не только будущую жизнь человека, но и настоящую. «Смерть постоянно напоминает нам о том, что существование не может быть отложено и что еще есть время для жизни», — утверждает Ялом. В последней книге «Вглядываясь в солнце. Жизнь без страха смерти» (2008), подводя некий итог размышлениям, он пишет: «Как только мы оказываемся способными противостоять факту своей собственной смертности, мы начинаем перестраивать наши приоритеты, чаще и более глубоко общаться с теми, кого мы любим, более остро ценим красоту жизни и увеличиваем свою готовность идти на риск, сопряженный с переменами».

Ирвин Ялом счастливо женат уже более 50 лет. Его жена Мэрилин — доктор филологии, профессор в университете и тоже весьма успешный писатель. Их четверо детей живут в Сан-Франциско и занимаются медициной, фотографией, писательством, театром и психологией. Каждую новую книгу Ирвин Ялом неизменно начинает с посвящения своей семье.

Впервые Ирвин Ялом на своей исторической родине, в России, в ноябре 2009 года, собрав огромную аудиторию как специалистов-психологов, так и почитателей его литературного таланта. «Для меня это было абсолютной неожиданностью, — поделился он впечатлениями о своем визите, — я и не думал, что когда-нибудь стану популярен в стране, которую однажды и навсегда покинули мои родители».