Мать Эрика Эриксона (Erik Homburger Erikson) Карла происходила из богатой еврейской семьи, проживавшей в Дании. Будучи замужем за биржевым маклером Вальдемаром Исидором Саломонсеном Карла увлеклась другим мужчиной, от которого 15 июня 1902 года родила Эрика. Чтобы не смущать родственников, супруги дали мальчику фамилию Саломонсен несмотря на то, что к тому времени уже решили развестись. Чуть позже Карла с ребенком переехала в Германию, где снова вышла замуж за состоятельного доктора по фамилии Хомбургер, который усыновил Эрика, дал ему свою фамилию и растил как родного сына.

Когда мать призналась уже повзрослевшему Эрику, что ни один из ее мужей не приходится ему родным отцом, он переживал это так сильно, что довел себя до . Но справился c ней в итоге сам и весьма нетривиальным способом — фактически «усыновил себя», взяв псевдоним Эриксон (буквально — «сын Эрика»). В дальнейшем именно эти трагичные воспоминания детства и поиски своего «я» натолкнули Эриксона на мысль, что человек не может самоидентифицироваться в отрыве от социальной и культурной среды.

Эрик учился в классической немецкой гимназии, но не был старательным учеником. Из всего многообразия предметов его интересовали только две дисциплины — история и искусство. С трудом окончив гимназию в 18 лет, своенравный юноша не пожелал идти по стопам отчима-врача. Он выбрал вольную жизнь, долго путешествовал по Европе, то тут, то там обучаясь живописи.

В 1927 году молодой странник и портретист Эриксон наконец-то решил остепениться и поселиться в Австрии. Он приехал в Вену и благодаря протекции школьного друга устроился преподавать живопись и историю детям, чьи родители изучали . Эта экспериментальная школа была основана Анной Фрейд, дочерью знаменитого психиатра. Харизматичный преподаватель, который мог бесконечно развлекать публику рассказами о путешествиях, сразу понравился Анне, и она пригласила его в дом отца на терапевтические сеансы. Благодаря этим занятиям Эрик Эриксон наконец выбрал себе дело по душе — решил стать профессиональным психоаналитиком.

Вскоре в жизни Эриксона произошла еще одна знаменательная встреча — он познакомился с канадкой Джоан Серсон, в которую влюбился, по его словам, меньше чем за секунду. Их интересы полностью совпадали: девушка любила искусство, прекрасно разбиралась в живописи, танцевала и так же, как Эрик, посещала психотерапевтическую школу Анны Фрейд. Одно «но»: в отличие от кавалера Джоан была фанатично религиозна. Ради любви Эриксон крестился и в конце концов обвенчался с красавицей канадкой.

В 1933 году в Европе начал распространяться фашизм. К этому времени в семье Эрика и Джоан уже подрастали двое сыновей. Опасаясь, что своим еврейским происхождением он может навлечь на них несчастье, Эриксон решил последовать примеру многих и вместе с семьей спешно эмигрировал в США, в Бостон. Там он быстро адаптировался, обзавелся хорошей практикой, получил место преподавателя в Гарвардской медицинской школе. Именно в Штатах Эриксон сформулировал теорию о психосоциальной идентичности личности. В отличие от Фрейда, который считал, что психическое развитие человека закладывается в детстве, Эриксон настаивал, что оно изменяется на протяжении всей жизни, проходя несколько этапов. Благодаря этим разработкам Эриксон заслужил репутацию выдающегося , хотя сам всю жизнь причислял себя к классической психоаналитической школе.

Эрик Эриксон был не только талантливым психологом, но и обладал недюжинным писательским даром. В 1950 году вышла в свет его первая литературная работа «Детство и общество». Впоследствии он написал еще несколько книг, большинство из которых были высоко оценены как учеными-психологами, так и литературными критиками. За произведение «Истина Ганди», опубликованное в 1969 году, Эриксон был награжден Пулитцеровской премией.

В книге «Детство и общество» Эриксон переформулировал на свой лад золотое правило нравственности: «Поступай с другими так, чтобы это придавало сил и им и тебе». Это выражение стало его жизненным кредо и профессиональным стилем. Когда в возрасте 92 лет, незадолго до смерти, Эриксон решил провести очередной курс занятий по психотерапии, вводную лекцию он начал со слов: «Соблюдайте равновесие: живите и работайте в интересах других, но ни в коем случае не забывайте о себе. Вот вам наглядный пример: сегодня я делюсь с вами своим опытом, но при этом вы сидите в моей гостиной».