Детство Альфреда Адлера (Alfred Adler, 1870–1937) сложно назвать безмятежным. Он вырос в скромной еврейской семье, где кроме Альфреда было еще пятеро детей, и мальчика не баловали вниманием. Ребенком он часто и тяжело болел, в том числе затяжной формой пневмонии. Видимо, бесконечные болезни и постоянное общение с врачами определили для маленького Адлера выбор будущей профессии — ему еще не было пяти, а он уже твердо решил стать врачом.

В 1985 году Адлер окончил Венский университет, специализировавшись на психологии, и получил медицинскую степень. Но даже фанатичное увлечение наукой не уберегло Адлера от типичных страстей того времени: еще студентом он примкнул к группе социалистов и влюбился в русскую эмигрантку. Вскоре Раиса Тимофеевна Эпштейн превратилась в Раису Адлер, родила мужу четверых детей, двое из которых впоследствии, как и отец, стали психоаналитиками.

Спустя пару лет после окончания университета Адлер открыл частный психотерапевтический кабинет на окраине Вены. Кабинет располагался рядом с цирком и луна-парком, поэтому среди пациентов Адлера нередко можно было встретить гимнастов и трюкачей. Он консультировал их бесплатно, используя затем частные истории столь необычных пациентов в своих научных изысканиях. Именно в те годы в работах Адлера стала формироваться теория о психологических комплексах (в частности, о комплексе неполноценности): глядя на физически сильных людей, обласканных вниманием публики и славой, он подметил, что и они страдают неуверенностью в себе, страхами, негативными иллюзиями.

В 1901 состоялось знакомство Адлера с , которое очень быстро переросло в отношения ученик—учитель, продлившиеся десять лет. Однако Адлер, как и многие другие ученики великого теоретика, «согрешил» против него, разработав собственную теорию психоанализа. Ее основное отличие от работы Фрейда состояло в том, что она уделяла первостепенное внимание социальной сфере, в которой вращается человек. Психоанализ же во главу угла ставил именно человеческую персону, ее сексуальную природу. Фрейд предательства не простил и публично разругался с Адлером. С тех пор они почти не разговаривали.

Любопытно, что именно Альфред Адлер стал одним из первых психиатров, отказавшимся от главного символа психоанализа — знаменитой кушетки — в пользу двух стульев. Таким образом Адлер в некотором роде уравнял статусы психоаналитика и клиента: отныне они сидели друг напротив друга и общались «на равных позициях».

В 1921 году Адлер осуществил давнюю мечту: основал в Вене сеть детских клиник с обязательным наличием в штате не только разнопрофильных медиков, но и детских психологов. Позже подобные заведения появились в Германии и США. Но с приходом в Австрию нацистов эти клиники были закрыты, а самому Адлеру с семьей пришлось спешно эмигрировать в Америку.

В Штатах он занялся преподавательской деятельностью, став профессором психологии в медицинском колледже в Лонг-Айленде (теперь это Южный медицинский центр при Государственном университете штата Нью-Йорк). Кроме того, Адлер продолжал консультировать клиентов частным образом и часто посещал Европу, читая лекции в университетах.

Во время одной из подобных поездок, в 1937 году в шотландском Абердине Альфред Адлер умер от остановки сердца. Несколько дней спустя Фрейд довольно язвительно написал: «Мне непонятна всеобщая симпатия к Адлеру. Хотя стоит признать: для бесталанного еврейского мальчика из пригорода Вены смерть во время европейского турне уже сама по себе — доказательство неслыханной карьеры». Похоже, он так и не простил бывшему ученику давнишней измены.