Считается, что тайский массаж сформировался как синтез аюрведических и буддистских традиций. Изначально искусство массажа являлось частью духовных наставлений: обучаться ему могли только мужчины и только у буддистских монахов. Автором самого первого руководства по тайскому массажу считается доктор Шиваго Комарпай (Shivago Komarpaj), современник Будды Гаутамы и почти эпический персонаж: ему приписывают столько же чудесных открытий, сколько и Авиценне. Во второй половине XVIII века, во время вторжения бирманцев в Сиам, почти все древние рукописи были уничтожены, а уцелевшие страницы медицинских книг по сей день хранятся в бангкокском монастыре Ват По.

Постепенно искусство исцеления перестало быть привилегией духовных лиц: заметив, какое благотворное действие оказывает массаж, восприемники монахов стали учить ему детей и жен, чтобы те помогали им расслабиться в конце дня. В каждой из областей Таиланда сформировался свой стиль, сегодня их насчитывают от семи до десяти. Древнейшая из всех школ — северная, зародившаяся в городе Чиангмай и существующая по сей день под названием Школа Шиваго Комарпая, или Институт традиционной медицины. Это одно из немногих учебных заведений Таиланда, в котором существует курс обучения для иностранцев.

Тайский массаж предполагает довольно интенсивное воздействие на тело, его цель — улучшить циркуляцию энергии ци по меридианам и гармонизировать работу всех органов. Во время процедуры мастер и пациент полностью одеты (клиенту выдают легкую просторную пижаму), сеанс проходит на полу или тонком жестком матрасе. Как правило, масла или косметические средства не используются, в редких случаях делают травяные компрессы на лоб или ступни. Интенсивные скручивания и растяжки чередуются с элементами рефлексотерапии, мастер работает не только пальцами рук, но и локтями, ступнями, коленями. Контакт всегда очень тесен. Тайский массаж еще называют пассивной йогой или йогой с партнером: во время сеанса массажист помогает клиенту выполнять различные асаны без малейших усилий, как бы складывая и скручивая его тело. Интересно, что в некоторых школах йоги (главным образом, западных) студентов обязательно учат делать друг другу этот массаж, чтобы развить гибкость. Для него также характерно интенсивное воздействие на область живота, который считается центром тела.

Обучиться тайскому массажу можно как в Таиланде, так и на Западе (например, в Tao Mountain или Spirit Winds в США). В самом популярном и известном тайском институте The Wat Po Traditional Massage School интенсивный курс для любителей длится всего пять дней (в общей сложности 35 часов), а для медиков и спа-специалистов — 26 дней (165 часов), после чего выдается соответствующий сертификат. В западных центрах принято, чтобы мастер владел еще несколькими практиками: аромаойл-массажем, массажем травяными мешочками, фут-массажем и т. п. Сегодня тайский массаж входит в список услуг почти всех спа и некоторых медицинских клиник.