В максимальных концентрациях соматотропин вырабатывается в детстве и отрочестве, и главная его функция в этот период — общий рост и развитие тела. Недостаток гормона приводит к карликовости. Соответственно, в клинической практике этот гормон используется для лечения детей с нарушениями роста и развития.

Позже, когда организм сформирован, синтез гормона роста снижается, однако он продолжает регулировать множество важных процессов, таких как обновление тканей, рост мышц, работу иммунной системы, поджелудочной железы и печени. Год от года организм вырабатывает все меньше соматотропина, однако в минимальных количествах он присутствует в крови даже у пожилых людей.

В 1970-х годах гормон использовался в качестве анаболического допинга в спортивной медицине. Тогда его получали из гипофизов умерших людей и использовали в основном в научных целях. В конце 1970-х американский ученый Чо Хао Ли (Choh Hao Li) описал структуру этого гормона, а в 1981 году американская биотехнологическая корпорация Genentech наладила производство синтетического гормона.

Вскоре он был запрещен международной антидопинговой службой, но до конца ХХ столетия этот запрет был формальным, поскольку не существовало тестов, способных отличить натуральный соматотропин от синтетического. Такая технология появилась лишь в начале ХХI века и впервые была применена на Олимпиаде в Афинах в 2004 году. Сегодня соматотропин в профессиональном спорте не используется, поскольку появились куда более изощренные допинги.

В конце прошлого века гормону роста придумали еще одно применение — борьба со старостью. Доктор и его коллеги обнаружили, что гормон роста способствует сжиганию лишнего жира, увеличению мышечной массы и прочности костей, повышает упругость кожи и вообще улучшает самочувствие. Вдохновленные результатами исследований врачи начали активно продвигать препарат как антиэйдж-средство, способное замедлять возрастные изменения у зрелых людей и едва ли не возвращать вторую молодость.

Между тем не все врачи считают гормон роста антивозрастной панацеей. В 2006 году журнал Annals of Internal Medicine опубликовал работу ученых из Стэнфордского университета, США (Stanford University). Доктор Лиу и его коллеги проанализировали результаты 31 исследования с участием 500 здоровых взрослых людей и пришли к выводу, что препараты гормона роста неспособны затормозить старение и, более того, вызывают побочные эффекты: отеки и боли в суставах, гинекомастию (увеличение грудных желез у мужчин), а также могут привести к диабету.