С незапамятных времен человечество озабочено проблемой бессмертия. В произведениях древнеегипетских авторов встречаются подробные описания старческих изменений и практические рекомендации по продлению жизни. Даосские практики долголетия, несмотря на давность, до сих пор не утратили актуальность.

Еще в III–IV веках до н. э. даосы считали: чтобы долго не умирать, необходимо вести спокойную размеренную жизнь (говоря современным языком, избегать стрессов), заниматься медитацией и дыхательной гимнастикой, придерживаться низкокалорийной, преимущественно растительной диеты и практиковать кунг-фу. Эти методы гармонизации жизни назывались внутренней трансформацией. При этом даосы пытались найти вещества, помогающие внешней трансформации, в частности способные превращать ртуть в золото, а смертного человека — в бессмертного. Поиском эликсира молодости (философского камня, пятого элемента — названия разные, но цель одна) занимались и европейские алхимики.

С середины XIX века были открыты основные биологические законы: клеточное строение организмов, теория эволюции и законы наследственности. Стали приобретать систематический вид разрозненные знания о старении человека, появились первые научные теории, объясняющие его причины. Так, Илья Мечников считал, что люди стареют в результате отравления организма внутренними ядами, в частности продуктами жизнедеятельности бактерий, обитающих в кишечнике. Ученый даже предлагал радикально бороться со старением при помощи хирургического удаления кишечника. Вопросами геронтологии также занимались Иван Павлов, Сергей Боткин, Николай Амосов и другие знаменитые ученые.

Современная геронтология предлагает множество версий старения. Согласно свободнорадикальной теории, этот процесс — результат повреждения тканей свободными радикалами. По теории клеточного старения, клетки могут делиться конечное число раз, с возрастом они прекращают обновляться, старые клетки погибают, и органы перестают справляться со своими функциями, что и является непосредственной причиной смерти. Владимир Дильман разработал элевационную теорию, по которой организм обладает биологическими часами, отсчитывающими отпущенное время жизни. Теория соматических мутаций предполагает, что старение — результат повреждения генетического материала клетки и постепенного накопления случайных мутаций в геноме.

Современные геронтологи изучают механизмы и причины старения на всех уровнях: молекулярном, клеточном и организменном. Разброс интересов геронтологов очень велик: от изучения пептидных биорегуляторов и стволовых клеток в качестве «лекарства от старости» до перепроектирования человеческого генома и нанотехнологий. Цель по-прежнему одна: если не достичь бессмертия, то хотя бы существенно продлить молодость. Многие достижения геронтологии положены в основу антиэйджинга, концепций Брюса Эймса, и Обри де Грея. В последнее время на Западе большую популярность получила концепция «успешного старения», переосмысливающая сам процесс. Эта теория подразумевает, что в наши дни старость не обременена тяжелыми болезнями и инвалидностью и вообще не помеха для обучения, физической и социальной активности. Так что преклонные лета теперь не препятствие для счастья.