Прана — это универсальная жизненная энергия (близка по смыслу понятию «ци» в даосизме), которая пронизывает Вселенную и пульсирует, заставляя все живое дышать. Как учит йога, во время дыхания между организмом и Вселенной происходит энергетический обмен: прана наполняет тело через систему каналов (нади), своего рода «пранопроводов», которые в нескольких местах образуют крупные узлы — чакры.

«Яма» в переводе с санскрита означает «контроль», а также «смерть» или «остановка». Так что пранаяма — буквально «контроль или остановка дыхания». Это четвертая ступень восьмиступенчатой аштанга-йоги древнего учителя Патанджали, к которой восходит большинство современных йогических систем.

«Управляя дыханием, йогин управляет мыслью. Управляя мыслью, он управляет и дыханием (праной)»,— сказано в «Хатха-йога-прадипике», фундаментальном йогическом тексте XVI века. Там же сказано, что мысль и дыхание родственны, подобно молоку и воде.

Главные понятия пранаямы — пурака (вдох), кумбхака (задержка дыхания после вдоха), речака (выдох) и шуньяка (задержка после выдоха). Дышат в большинстве пранаям через нос.

Пранаяма — очень мощная техника, которая гораздо быстрее асан оказывает воздействие на физическое и эмоциональное состояние человека. Большинство мастеров йоги предупреждают, что занятия без помощи опытного учителя могут быть опасны для здоровья. Существует множество ограничений: скажем, пранаямой не следует увлекаться людям в возрасте до 18 лет, необходимо обеспечивать максимально возможную чистоту воздуха (который и есть носитель праны), не рекомендуется выполнять упражнения при повышенном давлении, черепно-мозговых травмах, острых воспалительных процессах, болезнях крови и т. п.

Пранаяма для начинающих

Одна из самых простых пранаям - полное йоговское дыхание. Это техника глубокого дыхания с осознанием трех главных зон вдоха (живота, груди, ключиц), она приводит к успокоению ума. Капалабхати — быстрое дыхание животом с акцентом на резком выдохе — считается одной из шаткарм, то есть действий, очищающих ум. Она бодрит, быстро наполняет тело энергией. Нади шодхана — попеременное дыхание через левую и правую ноздрю — быстро успокаивает ум, вводит в состояние легкости и радости. Вдох через правую ноздрю и выдох через левую называется сурья бхедана и позволяет быстро активизировать организм. Обратное дыхание — вдох через левую и выдох через правую — называется чандра бхедана, и помогает успокоиться и расслабиться.

Постепенно йог учится всевозможным приемам пранаямы: совмещать попеременное дыхание через ноздри; представлять, что вдыхаемый воздух окрашен в разные цвета; дышать в определенном ритме, в частности делать вдох и выдох на десять ударов сердца; визуализировать движение праны по телу и совмещать все эти техники. Более сложные пранаямы выполняются не в статической позе, а совмещаются с движениями, например переходами из одной асаны в другую. Для правильного распределения энергии по телу вместе с пранаямами обычно используются мудры — мышечные замки.